La misión Cassini y sus últimas imágenes

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Con más de 290 órbitas a Saturno, 450 000 imágenes tomadas, alrededor de 4 000 papers, o estudios científicos publicados acerca de sus descubrimientos y 17 países participantes Cassini ha sido la primera misión en pasar un largo período de tiempo en el vecindario de Saturno. (Las sondas Voyager y la sonda Pioneer 11 solo hicieron vuelos cortos por Saturno O sea Casinni, fue específicamente para descubrir los secretos de Saturno. La misión originalmente fue llamada Cassini – Huygens pues en los inicios de la misión la nave espacial Cassini también llevaba la sonda Huygens la cual se desprendió de Cassini al llegar a Saturno para convertirse en el primer vehículo que aterrizó en Titán exitosamente además de ser el aterrizaje más lejano de la Tierra que una nave espacial jamás ha hecho. Los nombres de estos vehículos son en honor al astrónomo italiano Giovanni Domenico Cassini quien descubrió a 4 lunas de Saturno además de la separación de los anillos y al astrónomo neerlandés Christiaan Huygens quien descubrió la verdadera forma de los anillos de Saturno.

Veamos pues cuáles han sido los descubrimientos más importantes que nos ha dejado. 

Primero, ha revelado nuevos niveles de complejidad en las lunas de Saturno y ha confirmado unas 62 en total. La nave Cassini encontró evidencia de océanos bajo la superficie en algunas de las lunas, géiseres manchados y otras actividades geológicas, e incluso encontró indicios de química prebiótica. Basados ​​en los hallazgos de Cassini, los científicos piensan que el sistema de Saturno es el hogar de múltiples lunas que podrían albergar vida. En Encélado por ejemplo se ha  encontrado por lo menos 101 sitios donde se producen erupciones de géiseres, ademas de una fuerte evidencia de que existe un océano de agua líquida en todo el satélite bajo una capa de hielo de 30 a 40 kilómetros de espesor, y es muy probable que sea la fuente del líquido en esas erupciones. También descubrió que hay hidrógeno en estos penachos de vapor, lo cual es una indirecta que se podrían crear respiraderos submarinos cálidos similares a los que se encuentran en los océanos de la Tierra. Y otro importante indicio de vida. Este es el que algunos de los científicos de la NASA consideran que es el descubrimiento más importante. Con respecto a las otras lunas ha mostrado varias de ellas con un detalle sin precedentes. 

Con respecto a satélites más grandes, los científicos han estado bastante tiempo desconcertados por a apariencia de dos tonos de Jápeto. Un lado de la luna es oscuro y el otro es más claro. Los estudios científicos sugieren que esto se debe a que Jápeto se mueve a través del anillo de otra luna, Febe, y debido a que tiene acoplamiento de marea, así como nuestra luna, el acoplamiento de marea ya lo hemos explicado anteriormente, es la razón por la que solo podemos ver un lado de la luna. Sí, Jápeto, también tiene acoplamiento de marea. Debido a esto los científicos piensan que un tipo de segregación térmica, es probablemente el más responsable de la diferencia de colores de Jápeto. El satélite tiene una rotación muy lenta, más de 79 días. Una rotación tan lenta significa que el ciclo de temperatura diario es muy largo, tanto tiempo que el material oscuro puede absorber calor del sol y calentarse. (El material oscuro absorbe más calor que el material helado brillante). Esta calefacción hará que los elementos volátiles o helados dentro del material oscuro se sublimen y se retiren a regiones más frías en Japeto y esta sublimación de sustancias volátiles hace que el material oscuro se vuelva aún más oscuro y hace que las regiones luminosas y frías se vuelvan aún más brillantes.

Recuerdan a Mimas ¿el satélite que se parece a la estrella de la muerte? pues resulta que este satélite y Tethys tienen características que las hacen parecerse a”Pac-Man”.La forma en “V” de la boca abierta de Pac-Man, cortada de una cabeza circular sin rasgos, aparece en una firma de calor detectada en ambas lunas. Los dos satélites también presentan acoplamiento de marea, lo que significa que un lado siempre se enfrenta a Saturno. No crean que solo a nuestra luna le pasa eso, es bastante común en el Sistema Solar. Los científicos teorizan que la forma de Pac-Man se produce porque existen electrones de alta velocidad aplastando el lado delantero de la superficie de cada luna, lo cual transforma el terreno blando en hielo duro. Este hielo duro es más reacio a enfriarse por la noche o calentarse durante el día que la parte “más blanda” del terreno. Las regiones más frías que se ven en las imágenes infrarrojas son el hielo empaquetado; el resto del terreno se calienta más rápido durante el día creando así la silueta de Pac-Man.

La sonda Huygens también hizo lo suyo cuando llegó a la superficie de Titán aquél 14 de enero de 2005, antes de esa fecha, los investigadores no sabían casi nada acerca de la superficie de Titán, las imágenes que tomó el Voyager mostraban una neblina anaranjada borrosa envolviendo lo que estaba debajo. Huygens atravesó la neblina y se encontró con una superficie sólida salpicada de lagos, océanos y ríos hechos de hidrocarburos (principalmente metano y etano). Muchos se preguntarán cómo es que se forman estos hidrocarburos si es que no hay materia orgánica descompuesta como se forman en la Tierra pues los estudios del planeta revelan que los hidrocarburos llueven desde el cielo. La sonda murió a las pocas horas del aterrizaje pues sólo se diseñó para durar un corto tiempo, pero las observaciones de Cassini de Titán continuaron dando más información. Tal vez su mayor descubrimiento fue encontrar evidencia de la química prebiótica en Titán  química que podría, en teoría, dar lugar a la vida. Entre muchos otros descubrimientos, Cassini también observó la aparición y desaparición de misteriosas “islas” en uno de esos lagos, que los científicos creen que podrían ser corrientes de burbujas.

La nave espacial también se concentró en los anillos por supuesto, mientras los anillos de Saturno parecen estáticos en un pequeño telescopio, de cerca son un mar de partículas y pequeñas rocas que cambian constantemente. Cassini observó evidencias de colisiones de meteoroides en los anillos de Saturno. Un estudio de esas colisiones, publicado en la revista Science en 2013, implicaba que la Tierra y Saturno tienen la misma tasa de impactos de meteoritos, a pesar de estar muy separados en el sistema solar.

Por supuesto Cassini fue la que se encargó de examinar la corriente de forma hexagonal (mejor conocida como “el hexágono”) en el polo norte del planeta. La evidencia de la tormenta apareció por primera vez en las imágenes tomadas por las sondas Voyager, pero las observaciones de Cassini confirmaron su existencia. Los científicos sugieren que tal vez el patrón hexagonal persiste en las nubes de Saturno por la forma inusual cómo se disponen los vientos.

El pasado 15 de septiembre Cassini fue estrellada contra el planeta para evitar correr el riesgo de que caiga en algún lugar que posiblemente contenga vida. A continuación les dejo este video en donde podrán encontrar toda esta información más detallada y otras cosas más.

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