La mitad de la vida en la Tierra se ha desvanecido desde que apareció la civilización

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La cantidad de materia viva en la Tierra ha disminuido a la mitad desde el comienzo de la civilización humana. Este es uno de los hechos asombrosos del censo global más completo de la masa de organismos vivientes aún realizado.

“Muchas cosas nos sorprendieron”, dice Ron Milo, del Instituto de Ciencia Weizmann en Israel, cuyo equipo llevó a cabo el análisis.

El equipo define la biomasa como la masa de carbono en los organismos vivos. Esto refleja la masa de las moléculas de la vida, como las proteínas y el ADN, y excluye el agua, que varía.

Nadie ha intentado hacer un censo exhaustivo de toda la biomasa antes. “Es lo que se podría llamar un meta-meta-análisis”, dice Milo. “Está basado en cientos y cientos de documentos. También consultamos con muchos expertos “.

El equipo concluye que la biomasa total en la Tierra es de 550 gigatoneladas de carbono (Gt C). En comparación, el agua en un lago relativamente pequeño como el lago Erie tiene aproximadamente la misma masa.

El peso de la humanidad
Esa figura general esconde muchas sorpresas. Para empezar, los biólogos tienden a pensar que la mayor parte de la biomasa en el planeta son las bacterias. “Encontramos que las plantas se las llevan de largo”, dice Milo. Solo las plantas terrestres representan el 80 por ciento del total.

Esto tiene una implicación perturbadora. Un estudio del 2017 dirigido por Karl-Heinz Erb de la Universidad de Recursos Naturales y Ciencias de la Vida en Austria descubrió que la biomasa total de las plantas terrestres se ha reducido a la mitad desde que comenzó la civilización humana. Entonces se deduce que la biomasa total también se ha reducido a la mitad aproximadamente.

La disminución en la biomasa de las planta terrestres se debe en parte a la deforestación y otros cambios en el uso de la tierra, y en parte al pastoreo y el manejo forestal, manteniendo bajos los niveles de vegetación, dice Erb. “Los humanos, mediante el uso de la tierra, han reducido a la mitad las reservas mundiales de biomasa”.

Este declive no es el único impacto increíble que los humanos hemos tenido en el planeta. La biomasa de las aves domésticas, en su mayoría pollos, es ahora 30 veces mayor que la biomasa combinada de todas las aves silvestres. Además, la biomasa total de los humanos es de 0.06 Gt C: mucho mayor que los 0.007 Gt C de todos los mamíferos salvajes del mundo.

Esto se debe a que ha habido grandes disminuciones en los mamíferos salvajes ya que la población humana ha crecido a 7.3 mil millones. La biomasa de los mamíferos terrestres silvestres ha disminuido de 0.02 a 0.003 Gt C, mientras que la de los mamíferos marinos como las ballenas ha caído de 0.02 a 0.004 Gt C.

¿Dónde está la masa?
Después de las plantas terrestres, las bacterias son el segundo grupo más grande en términos de biomasa, lo que representa 70 Gt C: 13 por ciento del total. Sin embargo, el 90 por ciento de estas bacterias viven en las profundidades de la superficie y apenas están vivas.

En tercer lugar están los hongos, que incluyen hongos y hongos venenosos. Les siguen arqueas (células simples similares a las bacterias) y protistas: organismos unicelulares más complejos como la ameba. Todos los animales del mundo representan solo 2 Gt C, muy por debajo del 1 por ciento.

Otra gran sorpresa, dice Milo, es que hay 50 veces más biomasa en tierra que en los océanos. La biomasa de la vida terrestre pesa alrededor de 470 Gt C, en comparación con 70 Gt C de biomasa en el subsuelo profundo y una pequeña picada de 6 Gt C en todos los océanos.

La razón de esta enorme disparidad es que, en tierra, las plantas tienen que acumular biomasa para crecer y alcanzar la luz, dice Milo. En el mar, los organismos fotosintéticos como las plantas tienden a hundirse si acumulan masa.

Números inciertos
Sin embargo, hay grandes incertidumbres sobre estos números. El equipo ha estimado las incertidumbres para cada tipo de vida, que van desde 1.2 veces para las plantas hasta 20 veces para los virus. Para la biomasa total, la incertidumbre es 1.7 veces.

“Esto es demasiado bajo”, dice Vaclav Smil, quien presentó estimaciones de biomasa para su libro del 2013 Harvesting the Biosphere. “Estoy a favor de estudios integrales a escala de la biósfera, pero debemos ser siempre honestos sobre los límites de nuestro conocimiento”.

Smil señala que ni siquiera conocemos la biomasa total de los elefantes. “Recientemente se ha contado bien una de las tres especies, pero la matanza ha sido tan rápida que incluso ese total ahora es inválido, y la conversión de números a masas corporales implica una secuencia de suposiciones heroicas”.

La biomasa de bosques y cultivos, y de humanos y ganado, se puede calcular con certeza razonable, dice Smil. “Para el resto de la fauna terrestre y marina, las cifras se vuelven mucho más inestables. Para los insectos, las bacterias y los virus, siguen siendo esencialmente las mejores conjeturas “.

Referencia del estudio: PNAS, DOI: 10.1073 / pnas.1711842115

Este artículo fue originalmente publicado en New Scientist por Michael Le Page.

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5 comentarios

  1. Hay un video muy interesante que se llama 7 Reasons Why Humans May Not Have Come From Earth. Dice que los seres humanos no son nativos del planeta tierra por que son los únicos que no se adaptan con el entorno.

    Aparte, todos los animales tienen depredadores naturales y los humanos no.

    Somos los únicos que necesitan ropa, ninguna especie la necesita, es decir… no existe un clima en la tierra para el cual estemos adaptado, nuestra piel está adaptada a otro tipo de clima para no necesitar ropa.

    Entre otras cosas, actuamos como una especie invasora.

    https://www.youtube.com/watch?v=_IRb0W6Vqaw&index=2&list=LLzK9LUjvEoluTMKrkjRX_gw&t=0s

    • Mas que el video, nunca habia pensando algo asi como tu comentario;ciertamente es extraño que no podamos adaptarnos a ningun clima sino adaptarlo a nosotros.

    • Santiago Charcos el

      Un consejo; no hagas spam… y además que no sea de desinformación.

      Hay algo que se llama evolución y que funciona por medio de un mecanismo llamado selección natural; también otra llamada prehistoria. Estudia todo eso… y te darás cuenta de que has quedado cómo un tonto.

    • Janet Teniente el

      De esas “7 razones” se contradice en la mayoría. Parece ser alguien que entiende poco de ciencia pero que tiene mucha imaginación.

  2. Ariel López el

    Tu página y tu canal en Youtube son muy buenos. En Ecuador, como en muchas otras partes del mundo, no existe consciencia ecológica y muchas veces somos ignorantes de la realidad.
    Muchas gracias por divulgar todo este conocimiento.

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