La NASA está trabajando en aviones no tripulados para explorar la atmósfera de Venus

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En las próximas décadas, la NASA y otras agencias espaciales esperan montar algunas misiones ambiciosas en otros planetas de nuestro Sistema Solar.

Además de estudiar Marte y el Sistema Solar exterior en mayor detalle, la NASA tiene la intención de enviar una misión a Venus para aprender más sobre el pasado del planeta. Esto incluirá estudiar la atmósfera superior de Venus para determinar si el planeta alguna vez tuvo agua líquida (y tal vez incluso vida) en su superficie.

Para hacer frente a este desalentador desafío, la NASA recientemente se asoció con Black Swift Technologies, una compañía con sede en Boulder especializada en sistemas aéreos no tripulados (UAS), para construir un dron que pudiera sobrevivir en la atmósfera superior de Venus.

Esta no será una tarea fácil, pero si sus diseños superan las expectativas, la NASA otorgará a la compañía un contrato lucrativo para un dron aéreo Venus.

En los últimos años, la NASA ha tomado un renovado interés en Venus, gracias a los modelos climáticos que han indicado que (al igual que Marte) también puede haber tenido agua líquida en su superficie al mismo tiempo.

Esto probablemente habría consistido en un océano poco profundo que cubrió gran parte de la superficie del planeta hace aproximadamente 2 mil millones de años, antes de que el planeta sufriera un Efecto Invernadero fuera de control que lo dejó en el mundo caliente e infernal que es hoy en día.

Impresión de un artista de la superficie de Venus, mostrando sus tormentas eléctricas y un volcán en la distancia. Crédito y ©: Agencia Espacial Europea / J.

Además, un estudio reciente, que incluyó científicos del Centro de Investigación Ames de la NASA y el Jet Propulsion Laboratory, indicó que podría haber vida microbiana en las nubes de Venus.

Como tal, existe una motivación considerable para enviar plataformas aéreas a Venus que sean capaces de estudiar las nubes de Venus y determinar si hay rastros de vida orgánica o indicaciones del agua superficial pasada del planeta allí.

Como explicó Jack Elston, cofundador de Black Swift Technologies, en una entrevista con Daily Camera:

“Están buscando vehículos para explorar justo arriba de la capa de nubes. La presión y las temperaturas son similares a las que encontrarías en la Tierra, por lo que podría ser un buen ambiente para buscar evidencia de vida. Los vientos en la atmósfera superior de Venus son increíblemente fuertes, lo que crea un desafío de diseño “.

Para enfrentar este desafío, la compañía tiene la intención de crear un dron que utilizará estos fuertes vientos para mantener la nave en alto mientras reduce la cantidad de electricidad que necesita.

Hasta el momento, la NASA ha otorgado un contrato inicial de seis meses a la compañía para diseñar un dron y proporcionar especificaciones sobre lo que necesita. Este contrato incluyó una subvención de $ 125 000 del programa Small Business Innovation Research de los gobiernos federales.

La compañía espera usar parte del dinero de esta subvención para contratar más personal y construir un dron que la NASA confíe en enviar a la atmósfera superior de Venus, donde las condiciones son particularmente desafiantes.

Aviones como la Plataforma de Maniobra Atmosférica de Venus (VAMP) podrían explorar las nubes de Venus en busca de posibles signos de vida. Credit: Northrop Grumman Corp.

Como Elston explicó a Universe Today por correo electrónico, estos desafíos representan una oportunidad para la innovación:

“Nuestro proyecto se centra en un avión y un método únicos para recolectar energía de la atmósfera superior de Venus que no requiere fuentes adicionales de energía para la propulsión.

“Esperamos que nuestra experiencia trabajando en sistemas de aeronaves no tripuladas que interactúan con tormentas convectivas severas en la Tierra proporcione una valiosa contribución a la discusión en curso sobre la mejor manera de explorar este entorno turbulento”.

“Además, el trabajo que hacemos ayudará a informar mejores diseños de nuestros propios aviones y debería conducir a tiempos de observación más largos y aviones más robustos para observar todo, desde las plumas volcánicas a los huracanes”.

Al final del período de seis meses, Black Swift presentará su concepto a la NASA para su aprobación. “Si les gusta lo que hemos creado, financiarán otro proyecto de dos años para construir prototipos”, dijo Elston. “Se espera que ese contrato de segunda fase valga $ 750 000”.

Esta no es la primera vez que Black Swift se asocia con la NASA para crear vehículos aéreos no tripulados para estudiar ambientes hostiles.

El año pasado, la compañía se adjudicó un contrato de segunda fase por valor de $ 875 000 para construir un dron que pudiera monitorear la temperatura, los niveles de gas, los vientos y los niveles de presión dentro de los volcanes de Costa Rica.

Después de una serie de vuelos de prueba, se espera que el dron se despliegue en Hawai, donde estudiará la actividad geotérmica que está ocurriendo allí.

Si el concepto de BlackSwift para un dron Venus es un éxito, su dron aéreo se unirá a otros conceptos de misión como la nave espacial DAVINCI, la emisividad de Venus, la ciencia de la radio, InSAR, topografía y espectroscopía (VERITAS), la plataforma atmosférica manejable de Venus (VAMP) , o la misión Venera-D de Rusia, que actualmente está programada para explorar Venus a fines de los años 2020.

Se están investigando otros conceptos para explorar la superficie de Venus y aprender más sobre su historia geológica. Estos incluyen un rover “Steampunk” (es decir, analógico) que no dependería de partes electrónicas, o un vehículo que utiliza un Sistema de energía y energía almacenada (SCEPS), más conocido como motor Sterling, para realizar exploraciones in situ.

Todas estas misiones apuntan a llegar a Venus y desafiar sus duras condiciones para determinar si el “Planeta Hermano de la Tierra” alguna vez fue un planeta más habitable, y cómo evolucionó con el tiempo para convertirse en el lugar caliente e infernal que es hoy en día.

Este artículo fue publicado originalmente en Universe Today por Matt Williams.

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