La sonda espacial New Horizons de la NASA está lista para su sobrevuelo histórico en el cinturón de Kuiper

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La nave espacial New Horizons de la NASA comenzará el año con un vuelo épico al borde del sistema solar, y el escenario está listo para un encuentro verdaderamente histórico.

El día de Año Nuevo (1 de enero), New Horizons volará cerca al objeto distante Ultima Thule en el Cinturón de Kuiper, un reino de objetos helados en el borde del sistema solar que incluye Plutón. El sobrevuelo es el segundo para New Horizons, que voló por Plutón en julio del 2015, y marcará el primer vistazo de su tipo a un objeto del Cinturón de Kuiper forjado durante el nacimiento del sistema solar hace 4 500 millones de años.

La roca está a unos 4.1 mil millones de kilómetros de la Tierra. Solo se descubrió en el 2014 durante una búsqueda de posibles objetivos para New Horizons, por lo que sabemos muy poco al respecto.

Es mucho más pequeño que Plutón, pero su tamaño y forma exactos son desconocidos. Puede tener un tinte rojizo, pero no refleja la luz como los científicos esperaban inicialmente.

Se sabe que se trata de un objeto de unos 30 kilómetros a lo largo, menos del 2 por ciento del diámetro de Plutón, lo que ha hecho que llegar allí sea increíblemente difícil. “Es mucho más difícil que Plutón”, dice el líder de la misión Alan Stern. “En lugar de ser el tamaño de los Estados Unidos continentales, es del tamaño de Boston. Ser 100 veces más pequeño significa que es 10 000 veces más débil “.

Fotografiar la roca será como tomar una fotografía desde un auto en movimiento a un mosquito que flota al lado de la carretera, y con tan poco sol que todo está prácticamente oscuro.

La dificultad no termina ahí: las baterías a base de plutonio de la embarcación se han estado degradando desde el lanzamiento hace 13 años, por lo que el equipo tendrá que tener cuidado sobre qué instrumentos usar. La batería ahora solo puede alimentar el equivalente a tres bombillas estándar a la vez, dice Stern.

Una ilustración artística de la nave espacial New Horizons de la NASA mientras vuela por Ultima Thule (2014 MU69) en el Cinturón de Kuiper, más allá de Plutón, el 1 de enero de 2019.
Crédito: NASA / JHUAPL / SwRI

Stern y el equipo de New Horizons intentan hacer algo que nunca antes se había hecho: el sobrevuelo más lejano de un objeto en la historia, un récord establecido por el mismo equipo en 2015 en Plutón.

El equipo ya está buscando polvo, rocas o anillos que puedan estar alrededor de Ultima Thule. Esto no es solo por el descubrimiento científico, sino también porque representan el mayor peligro para la nave. “Si hay desechos en órbita, incluso algo que, literalmente, tiene el tamaño de un bolita de arroz, a esa velocidad destruiría New Horizons”, dice Stern. “Si no emite una señal al pasar la mañana y nos dice que todo está bien pues la habremos perdido”.

Pero si todo va bien, habrá pasado por Ultima Thule el día de Año Nuevo a las 0533 GMT a 62,764 km / h. En su punto más cercano, New Horizons estará a 3,540 km de Ultima Thule. Eso es aproximadamente la distancia entre Los Ángeles y Washington, DC. La sonda entonces enviará una gran cantidad de datos en los primeros días de 2019. Además de las imágenes, habrá información sobre la composición de la superficie del MU69 y su temperatura.

La nave espacial New Horizons de la NASA se lanzó en su misión inicial a Plutón en 2006, realizando un sobrevuelo del planeta enano el 14 de julio de 2015. Un año antes de ese histórico encuentro, los astrónomos descubrieron a Ultima Thule, lo que le dio al equipo de la misión un segundo objetivo tentador para visitar.

“Muy pocos equipos han tenido esta experiencia y este privilegio de cruzar la totalidad de nuestro sistema solar en una misión”, dijo Stern en un webcast. “Realmente solo los Pioneros y los Viajeros que vinieron antes que nosotros”.

Stern dijo también que cualquier nuevo descubrimiento de Ultima Thule ayudará a descubrir los misterios de la historia del sistema solar.

“Esta es una cápsula del tiempo que nunca hemos visto antes y nos llevará cuatro mil quinientos millones de años al nacimiento del sistema solar”, agregó.

Fuente: Space.com

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