¿La vida en 2018 está a la altura de lo que predijimos hace un siglo?

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A principios del siglo XX, las personas tenían esperanzas sobre qué podría aportar la innovación para el futuro. La tecnología que surgió de la Primera Guerra Mundial y el creciente potencial que generó la electricidad (la mitad de todos los hogares de los EE. UU. tenían energía eléctrica en el año 1925) tenía muchas perspectivas para el próximo siglo. Los futuristas de principios de 1900 predijeron un auge increíble en la tecnología que transformaría vidas humanas para mejor.

De hecho, muchas de esas predicciones para el futuro en que vivimos no estaban lejos, desde la proliferación de automóviles y aviones hasta la transmisión generalizada de información. Por supuesto, las características específicas de cómo funcionarían esos dispositivos a veces fallaron terriblemente. Sin embargo, estas predicciones nos muestran cuánto ha progresado nuestra tecnología en solo un siglo, y a dónde nos podría llevar más innovación.

Llamando al futuro

En un fresco día de febrero de 1917, el inventor Alexander Graham Bell le dio a la clase de graduados de la Escuela de Entrenamiento Manual McKinley un discurso entusiasta que más tarde sonaría a profecía.

“Ahora, es muy interesante e instructivo mirar hacia atrás sobre los diversos cambios que han ocurrido y rastrear la evolución del presente desde el pasado”, dijo Bell, después de recordar la increíble transformación producida solo por la electricidad y los automóviles. “Al proyectar estas líneas de avance en el futuro, se puede pronosticar el futuro, hasta cierto punto, y reconocer algunos de los campos de utilidad que se están abriendo para usted”.

En 1876, Bell mismo había patentado el dispositivo conocido como el teléfono, que usaba cables para transmitir el sonido del habla humana. A medida que este dispositivo se expandió, sus capacidades permitieron que las voces cruzaran enormes distancias. En 1915, uno de esos sistemas de “telefonía inalámbrica” había permitido a un hombre de Virginia hablar con otro en París mientras un hombre en Honolulu escuchaba en una distancia de 7,886 kilómetros, estableciendo el récord de la comunicación de mayor distancia en ese momento. 

Bell coloca la primera llamada telefónica de Nueva York a Chicago en 1892. Crédito de la imagen: Gilbert H. Grosvenor Colección, División de Grabados y Fotografías, Biblioteca del Congreso

Bell se maravilló de este logro y del cambio que ya había creado, y pronosticó que “este logro seguramente anticipa el momento en que podremos hablar por teléfono con un hombre en cualquier parte del mundo y sin cables”. Al momento del discurso de Bell, EE. UU. tenía un estimado de 11.7 millones de teléfonos funcionando; para el año 2000, ese número había aumentado a casi 103 millones.

Extrapolando hacia adelante, Bell predijo un futuro en el que esta tecnología permitía a la gente casi cualquier cosa de forma remota: “Probablemente podamos realizar a distancia por radio casi cualquier operación mecánica que se pueda hacer a mano”, dijo. Y no estaba equivocado.

Transporte del futuro

Hace un siglo, la gente estaba obsesionada con cómo serían los viajes en el futuro. En 1914, la Ford Motor Company había desarrollado la primera línea de ensamblaje móvil, lo que le permitió a la compañía producir 300,000 automóviles en un solo año. Con el tránsito comenzando a transformar la sociedad, los futuristas comenzaron a imaginar un mundo en el que cada persona de Miami a Moscú podría tener su propio automóvil. En ese sentido, no estaban muy lejos: el 95 por ciento de los hogares estadounidenses poseen automóviles, según un informe del gobierno de 2016. Pero esos automóviles imaginarios se veían un poco diferentes de los que conocemos hoy.

Una ilustración del artículo científico estadounidense de 1918 “The Motor Car of the Future”. Crédito de la imagen: Scientific American

El 6 de enero de 1918, el titular de un artículo en The Washington Times anunciaba que el “Automóvil del mañana se construirá como una sala de dibujo en movimiento”. El autor estaba escribiendo sobre una predicción en Scientific American que describía el automóvil del futuro. Sería estanco al agua y resistente a la intemperie, con lados hechos completamente de vidrio y asientos que podrían moverse a cualquier parte del vehículo. Estaría adornado con dirección asistida, frenos, calefacción y una pequeña placa de control para la navegación. Una palanca de dedo reemplazaría el volante. Otros diseños imaginaban que los autos rodarían en solo tres ruedas o en esferas llenas de aire para eliminar la necesidad de choques.

Los pronosticadores del futuro de principios de 1900 estaban cautivados por la idea de que nuestros viajes diarios no se limitarían terrestremente. Tomemos, por ejemplo, la serie de postales producidas entre 1899 y 1910 por el artista francés Jean-Marc Côté y sus colaboradores, que parecían seguros de que para el año 2000 ya habríamos colonizado el cielo y el mar, y reclutado a algunos de sus residentes para nuestros propósitos de tránsito.

El viaje aéreo era lo primero en la mente de las personas: los hermanos Wright hicieron su primer vuelo exitoso de un avión eléctrico en 1903, estimulando a otros inventores e ingenieros a probar innumerables diseños de aviones antes de la Primera Guerra Mundial. Por lo tanto, no es sorprendente que las pequeñas obras de Côté Para el año 2000, casi todas las formas de transporte serían por vía aérea. Los servicios de taxi aéreo, los acorazados dirigibles flotantes, un cartero volador y el transporte público aéreo aparecen todos en las representaciones caprichosas de las predicciones de nuestros días actuales.

Algunas naves, como un servicio de rescate aéreo o aviones equipados para la guerra, son ahora una parte cotidiana de las fuerzas militares (aunque todavía no tenemos el “avión invisible francés” que Scientific American prometió estaba por llegar en 1915).

Otras tecnologías pronosticadas, como los dispositivos de vuelo personales que permiten a los humanos cazar o jugar tenis en el aire, pueden convertirse en características de nuestro futuro cercano una vez que los jet packs estén disponibles.

El artista Albert Robida imagina (alrededor de 1882) una noche en la ópera en el año 2000, y para entonces todos tendríamos autos personales voladores. Crédito de la imagen: Wikimedia Commons

De hecho, las máquinas voladoras personales son una característica destacada del siglo XXI, tal como se concibió entre el 19 y el 20, particularmente el concepto de que los autos voladores personales se convertirían en algo común. Los victorianos que miraban hacia el futuro, como el artista Albert Robida en 1882, supusieron que los cielos estarían llenos de autos voladores para 2018.

En la edición de Science and Invention de mayo de 1923, el escritor de ciencia ficción Hugo Gernsback describió su visión de estos automóviles voladores, que denominó el “helicar”, como una solución al tráfico de automóviles que ya veía atascando las calles de la ciudad de Nueva York:

Puede que aún no tengamos una máquina voladora estacionada en cada garaje, pero organizaciones como Uber y NASA, la compañía de defensa rusa Kalashnikov, Toyota para los Juegos Olímpicos de 2020 y numerosas compañías más pequeñas están desarrollando autos voladores personales, así que esto también puede no estar lejos. 

Alexander Graham Bell abordó la posibilidad de transporte por aire, señalando que viajar en bote era más barato que viajar en tren, porque no había que tender pistas. Bell sugirió que una “posible solución del problema sobre la tierra puede residir en el desarrollo de la locomoción aérea”. Continuó: “Por mucho dinero que invirtamos en la construcción de enormes máquinas aéreas que transportan muchos pasajeros, no tenemos que construir un camino “, un sentimiento repetido por uno de sus sucesores ficticios.

La tecnología se vuelve personal

En 1900, el escritor del Smithsonian John Elfrith Watkins, Jr., escribió un artículo titulado “Lo que puede suceder en los próximos cien años” para The Ladies ‘Home Journal. Mirando hacia el nuevo siglo, Watkins imaginó un mundo en el que la tecnología no quedaría en manos de la industria o el ejército; en cambio, se redirigiría para entretener y convencer a la gente común.

Aunque no previó la televisión en su forma actual, Watkins predijo que la tecnología algún día traería conciertos y óperas distantes a hogares privados, sonando “tan armonioso como si se disfrutara de una caja de teatro” y que “personas y cosas de todo tipo” se enfocarían en las cámaras conectadas eléctricamente con pantallas en los extremos opuestos de los circuitos, a miles de kilómetros de distancia “. También predijo que las fotografías en color algún día podrían transmitirse rápidamente por todo el mundo, y que” si hay una batalla en China, cien años después, las instantáneas de sus eventos más llamativos se publicarán en los periódicos una hora más tarde. “Uno solo puede adivinar qué habría pensado de los selfies.

Las imaginaciones de 1910 de Jean-Marc Côté del “cine de correspondencia” del siglo XXI no están muy lejos de Skype o FaceTime de hoy. Crédito de la imagen: Wikimedia Commons

Watkins imaginó que la tecnología transformaría nuestros hogares y nuestras dietas. Aunque el refrigerador refrigerado mecánicamente no se inventó hasta 1925, y no sería ampliamente utilizado hasta la década de 1940, Watkins predijo correctamente que “los refrigeradores mantendrán grandes cantidades de alimentos frescos durante largos intervalos”, y que “los refrigeradores de vuelo rápido en tierra y mar “entregarían frutas y verduras de todo el mundo para proporcionar productos fuera de temporada. Incluso llamó al desarrollo de la entrega de comida rápida, anticipándose a “comidas preparadas … servidas calientes o frías en casas privadas”. Él creía que estas entregas de comida reemplazarían la cocina casera por completo y podría llegar por tubos neumáticos y por “vagones de automóviles”.

Algunas de las predicciones de Watkins podrían haber sido cercanas a la realidad, pero estaba bastante alejado de otros aspectos de la vida en el siglo XXI. Pensó que el hombre habría exterminado plagas como cucarachas, ratones y mosquitos, así como a todos los animales salvajes, que “existirían solo en los zoológicos”. Esta predicción fue sorprendentemente común a principios del siglo XX, y podría haber sido una reacción a – recientes extinciones como la de los quagga (1883), la paloma mensajera (1914) y el tilacino (1934). Aunque ahora estamos pasando por otra extinción global causada por la actividad humana, podemos estar agradecidos de que no hemos alcanzado el nivel de extinción que la mayoría de los futuristas de la era victoriana esperaban.

Watkins también pensó que los humanos esencialmente nos convertiríamos en una súper especie, con educación física comenzando en la guardería, hasta que “a el hombre o la mujer que no puedan caminar 16 kilómetros seguidos serán considerados como débiles. “Desafortunadamente, nuestro problema de obesidad global demuestra que la realidad sería, de hecho, todo lo contrario.

Temáticamente, sin embargo, estas predicciones son sólidas: a medida que se extendió el uso de la electricidad y la tecnología como los automóviles y los teléfonos se hizo más asequible, Watkins pudo imaginar una era en la que la tecnología se integraría por completo en nuestras vidas. Para los futuristas de principios de 1900, parecía obvio que los robots y la automatización serían esenciales para las personas del siglo XXI, sirviendo como choferes, limpiando la casa, programando la lavandería e incluso transmitiendo eléctricamente los apretones de manos.

Un futuro de energía limpia

Quizás las predicciones más sorprendentes del siglo pasado sean los combustibles fósiles y el medio ambiente. Sí, hoy algunas personas todavía se resisten a la transición de los combustibles fósiles e ignoran el consenso científico sobre el cambio climático. Pero las mentes brillantes de principios del siglo XX ya estaban teorizando que algún día tendríamos que abandonar nuestro hábito de combustible fósil.

La ciudad del futuro, como se ilustra en una edición de 1928 de Popular Mechanics, vería el tráfico reubicado bajo tierra para evitar la congestión. Crédito de la imagen: Popular Mechanics

Ya en 1896, el científico Svante Arrhenius calculó que doblar la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera elevaría la temperatura de la Tierra entre 8 y 9 grados centígrados. Arrhenius se inspiró en el sorprendente descubrimiento de su amigo Arvid Högbom, quien se dio cuenta de que las actividades humanas liberaban dióxido de carbono casi al mismo ritmo que los procesos naturales. Debido a la velocidad a la que los países industrializados quemaron carbón en 1896, Arrhenius creía que el calentamiento causado por los seres humanos no alcanzaría niveles problemáticos durante miles de años. Pero cuando publicó su libro de 1908 “Worlds in the Making”, un intento de explicar la evolución del universo a un público popular, esa tasa había aumentado tanto que Arrhenius estaba convencido de que la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera podría duplicarse en solo algunos siglos.

Los científicos en general no aceptarían las ideas de Arrhenius, ni reconocerían que la quema de combustibles basados ​​en el carbono tuvo un efecto adverso en nuestro planeta, por lo menos durante un siglo. Sin embargo, incluso antes de que los científicos entendieran los efectos climáticos de los combustibles fósiles, los futuristas predecían que pronto tendríamos que abandonar nuestro uso del carbón y el petróleo. “El carbón y el petróleo están subiendo [en uso]y están estrictamente limitados en cantidad”, dijo Alexander Graham Bell en su discurso de febrero de 1917. Él continuó:

Podemos sacar carbón de una mina, pero nunca podemos volver a ponerlo. Podemos extraer petróleo de yacimientos subterráneos, pero nunca podemos volver a llenarlos. Somos derrochadores en materia de combustible y estamos utilizando nuestro capital para nuestros gastos de funcionamiento. En relación con el carbón y el petróleo, el consumo anual del mundo se ha vuelto tan enorme que ahora estamos realmente a una distancia mensurable del final de la oferta. ¿Qué haremos cuando no tengamos más carbón o petróleo?

Continuó señalando que la energía hidroeléctrica era, en ese momento, limitada, e implicaba que un día podría ser posible generar energía a partir de las mareas u olas, o “el empleo de los rayos del sol directamente como fuente de energía”.

Bell no fue el único que estaba seguro de que tendríamos que encontrar una nueva fuente de energía en el próximo siglo. En 1917, cuando una severa escasez de carbón en los EE. UU. hizo que las personas reclamaran la conservación del recurso, un escritor de Chicago News afirmó que el almacenamiento de carbón en última instancia sería una tontería. Insistió en que preocuparse por el suministro de carbón pronto sería como preocuparse por el suministro de velas de sebo: inútil.

 

Hoy en día la energía renovable se esta volviendo cada vez más barata que los combustibles fósiles, acercándonos cada vez más al brillante futuro en el que las mentes del siglo 20 pensaron que viviríamos. ¿Qué será lo siguiente?

Este artículo fue publicado originalmente en Futurism y traducido por Robotitus.

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Acerca del Autor

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8 comentarios

  1. Luciano Branco Salinas Tapia el

    Interesante…ojala pronto las grandes empresas opten por el uso de energías renovables,saludos desde chile <3

  2. Puedo decir que justo en estos tiempos nos encontramos en una brecha donde tenemos la oportunidad de enmendar nuestros “errores” o mejor dicho, quitar esa despreocupación que tienen muchos humanos por el mundo, (claro será un proceso tardado) para poder hacernos entrar en razón y valorar el único hogar que tenemos en nuestro alcance por ahora.

    Estamos dejando que los placeres del consumo cotidiano nos vayan acabando poco a poco en un proceso que al final alguna generación terminarán pagando. Simplemente deseo que no suceda de esta forma, siento que cada vez hay más personas que se preocupan y por lo menos hacen algo por el planeta. Pero aún nos mantenemos justo en el borde, donde habita esa posibilidad de acabar con nosotros mismos. 50/50

    Mientras me mantengan aquí haré algo por mi hogar y lo que me rodea, somos asombrosos como especie, valemos más de lo que imaginamos.

  3. Alexis Villarreal el

    Excelente contenido, me aterra saber que antes de nosotros ya había personas que predecían los problemas del hoy, si bien es asombro las predicciones de avances tecnológicos y cómo estás cada día se innovan más, el hecho de ver cómo cometemos bastantes errores en nuestro plantea me intriga saber; ¿Podemos contrarrestar el daño hecho?
    ¿Que pasara con las generaciones que están próximas a habitar este planeta?

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