Las palomas pueden entender las probabilidades, al igual que los primates

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Las palomas parecen tener una habilidad innata para calcular las probabilidades: el primer no primate que se muestra así. Esta habilidad podría ayudar a las aves a buscar comida y evitar a los depredadores, lo que sugiere que hay buenas razones evolutivas por las que las palomas pueden comprender instintivamente los porcentajes.

Incluso siendo bebés de 12 meses de edad, los humanos reconocen al instante la diferencia entre dos frascos con juguetes si es que uno contiene una proporción alta y una proporción baja de juguetes preferidos a los no preferidos. Algunos primates parecen tener esta habilidad instantánea e innata con la probabilidad también, lo que lleva a los investigadores a preguntarse si otros animales lo hacen.

William Roberts y sus colegas de la Western University en London, Ontario, Canadá, decidieron descubrir esta capacidad en las palomas, aves con un sorprendente talento para los números. Colocaron ocho palomas individualmente en una jaula con acceso a dos llaves. Periódicamente, se iluminaba una de las dos llaves; al picotearla, la paloma tenía la posibilidad de recibir una recompensa de comida.

Cada llave se iluminó un total de 24 veces, pero solo una tenía una probabilidad mucho mayor de producir una recompensa: lo hizo 18 veces (75% de probabilidad de recompensa), mientras que la segunda llave lo hizo solo seis veces (25% de probabilidades).

Arriesgarse
De vez en cuando ambas llaves se encendían al mismo tiempo y las palomas tenían que elegir cuál picotear. Tan pronto como las palomas estuvieron familiarizadas con la configuración, mostraron una fuerte preferencia por elegir la llave “75 por ciento” cuando se les dio esta opción: lo hicieron más del 85 por ciento de las veces.

Pero no estaba claro si las palomas preferían la llave del “75 por ciento” porque tenía una mayor probabilidad de obtener una recompensa o simplemente porque daba más recompensas en total, 18 contra seis.

En una prueba de seguimiento con ocho palomas diferentes, el equipo de Roberts modificó la configuración. Ahora, una de las llaves se encendió 12 veces y arrojó una recompensa nueve veces, una probabilidad del 75 por ciento, mientras que la segunda se iluminó 36 veces y arrojó una recompensa nueve veces, una probabilidad del 25 por ciento.

Nuevamente, periódicamente ambas llaves se iluminaron al mismo tiempo. Al igual que en el primer experimento, tan pronto como las palomas estaban familiarizadas con la instalación, mostraron una fuerte preferencia por la llave del “75 por ciento”, picándola el 90 por ciento de las veces. En otras palabras, realmente era la probabilidad lo que importaba.

Roberts dice que los experimentos sugieren que las palomas tienen una habilidad innata con las probabilidades, al igual que los primates.

Walter Herbranson en el Whitman College en Walla Walla, Washington, quien también ha explorado si las palomas pueden entender la probabilidad, piensa que la conclusión es razonable, pero agrega algunas advertencias. “Esa fue una diferencia relativamente fuerte de 75:25”, dice. Si la diferencia de probabilidad era más sutil, cree que las palomas podrían tener que aprender en muchas pruebas cuál de las dos llaves picotear.

Tiene sentido evolutivo para las palomas tener una comprensión innata de la probabilidad, dice Roberts. “Ha habido mucho trabajo sobre la teoría óptima del forrajeo, sugiriendo que los animales preferirán hábitats que contienen un mayor porcentaje de alimentos preferidos y evitarán hábitats que contienen una mayor proporción de depredadores”, dice: las palomas pueden haber sido seleccionadas naturalmente para detectar y actuar rápidamente en esas probabilidades.

Referencia del estudio: Animal Cognition, DOI: 10.1007 / s10071-018-1192-0

Ester artículo fue publicado originalmente en New Scientist por Colin Barras.

Para más sobre palomas pueden ver este video de El Robot de Colón

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