Legendaria galaxia ‘Yeti’ finalmente descubierta detrás de una sábana de polvo cósmico

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Los investigadores han capturado las primeras imágenes de una «galaxia monstruosa» tan evasiva como el mítico monstruoso yeti: una galaxia enorme y oculta que produce estrellas a un ritmo 100 veces mayor que el de la Vía Láctea.

Se sospechaba durante mucho tiempo que se habían formado galaxias masivas como esta en el universo muy joven. Pero al igual que el yeti, el legendario gigante simiesco del Himalaya que aún no se ha encontrado, las versiones jóvenes de estas galaxias resultaron frustrantemente difíciles de localizar, y los astrónomos buscaron en vano signos de ellas durante su rápido crecimiento.

Sin embargo, los científicos vislumbraron recientemente evidencia de la luz de una galaxia juvenil mientras su iluminación en forma de estrella brillaba a través de nubes de polvo; el descubrimiento fue una «detección fortuita». En otras palabras, los astrónomos no fueron a buscar un yeti cósmico; encontraron sus huellas por accidente. Los hallazgos del estudio han sido publicados en el Astrophysical Journal.

Se cree que algunas de las galaxias más masivas del universo infantil han surgido y crecido muy rápidamente, pero las observaciones han capturado a estas bestias llenas de estrellas solo en su estado maduro. En el nuevo estudio, los autores describieron las primeras imágenes de bebés de una de estas galaxias monstruosas, capturadas durante un período de formación estelar altamente activo.

La señal tenue, a unos 12 500 millones de años luz de la Tierra, o cerca de mil millones de años después de que el universo surgió del Big Bang, fue captada por el Atacama Large Millimeter Array (ALMA), una red de 66 radiotelescopios sensibles en el desierto de Atacama a gran altitud de Chile. Nubes densas de polvo cósmico en una región muy pequeña del cielo cubrían la joven galaxia, pero ALMA detectó pulsos de luz de radio débilmente brillantes detrás de las nubes.

Las opiniones de los astrónomos sobre los «yetis cósmicos» ocultos como este pronto podrían mejorar drásticamente con el lanzamiento del telescopio espacial James Webb (JWST) en 2021. Este gran observatorio infrarrojo llevará cámaras y espectrómetros capaces de detectar señales muy débiles, como las de galaxias antiguas enmascaradas por el polvo.

Fuente: Smithsonian.

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