¡Llegó! Después de un largo viaje de dos años, la nave espacial OSIRISREx ha llegado al asteroide Bennu

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La primera sonda para muestras de asteroides de los Estados Unidos ha llegado a su objetivo a 122 millones de kilómetros) de la Tierra.
La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA se acercó al asteroide en forma de diamante Bennu hoy (3 de diciembre) alrededor de las 1700 GMT, luego de un viaje de más de 2 años  (fue lanzada el 8 de septiembre del 2016).

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA capturó esta foto del asteroide Bennu el 16 de noviembre de 2018, desde una distancia de 136 kilómetros. OSIRIS-REx llegó a la roca espacial el 3 de diciembre.
Crédito: NASA / Goddard / Universidad de Arizona.

Pero, ¿dónde están ese asteroide y su nave espacial visitante, para que su viaje haya tomado 2 años? Aunque es fácil suponer que una misión de asteroides apuntaría al cinturón de asteroides, Bennu no está metido en esta región rocosa entre las órbitas de Marte y Júpiter.

En cambio, la órbita de Bennu se mueve entre la Tierra y Marte, con un promedio de alrededor de 160 millones de kilómetros de distancia del Sol. Eso lo convierte en un asteroide cercano a la Tierra, como el que actualmente está estudiando la misión Hayabusa-2 de Japón.

El nombre del asteroide fue dado por Mike Puzio, un niño de nueve años de Carolina del Norte. Mike ganó un concurso para nombrarlo y argumentó que el brazo y los paneles solares de OSIRIS-REx se parecen al cuello y las alas en los dibujos de Bennu, que los egipcios usualmente representan como una garza gris.

OSIRIS-REx está ahora a menos de 20 km de Bennu, pero la sonda está volando junto con la roca espacial en lugar de orbitarla. La inserción orbital no se producirá hasta el 31 de diciembre, luego de que OSIRIS-REx haya realizado una serie de sobrevuelos que llevarán la sonda a aproximadamente 7 km de la superficie cubierta de rocas de Bennu.

Durante estos encuentros cercanos, OSIRIS-REx estudiará a Bennu en profundidad, lo que permitirá a los miembros del equipo recopilar información sobre la masa y la forma exacta del asteroide de 500 metros de ancho.

“Es realmente importante para nosotros dedicar algún tiempo a recopilar esos datos y asegurarnos de que los supuestos que vamos a poner en órbita son correctos, para reducir el riesgo de una inserción incorrecta”, dijo la investigadora principal adjunta de OSIRIS-REx Heather Enos, de la Universidad de Arizona.

Esa inserción orbital será otro momento innovador. Para empezar, ninguna nave espacial ha rodeado un objeto tan pequeño como Bennu. Y OSIRIS-REx estará muy cerca, deslizándose en una órbita a solo 1.6 km sobre la roca espacial el 31 de diciembre.

“Vamos a establecer un récord para la distancia más cercana a la que una nave espacial haya orbitado un cuerpo pequeño”, dijo Enos. “Entonces, no lo tomamos a la ligera, y sí necesitamos hacer las cosas metódicamente”.

OSIRIS-REx recopilará una variedad de datos científicos durante los próximos meses. Pero la nave espacial también realizará un buen trabajo de exploración, buscando el mejor lugar para descender y recolectar al menos 60 gramos de material de Bennu.

Esta maniobra de recolección de muestras está programada para julio de 2020. Si todo va según lo planeado, OSIRIS-REx saldrá de Bennu en marzo de 2021 y la muestra bajará a la Tierra en una cápsula de retorno especial en septiembre de 2023.

Los pedazos recolectados en Bennu serán la muestra celeste más grande llevada a la Tierra por una misión espacial desde la era de Apolo, cuando los astronautas de la NASA trajeron varios kilos de rocas lunares a la Tierra.

OSIRIS-REx tiene muchos objetivos secundarios además del objetivo principal descrito anteriormente. Por ejemplo, los datos de OSIRIS-REx deberían arrojar luz sobre el potencial de recursos de los asteroides similares a Bennu, proporcionando datos de interés para los mineros espaciales y la comunidad de vuelos espaciales humanos, dijeron los miembros del equipo de la misión. (Funcionarios de la NASA y defensores de la exploración han enfatizado la importancia de explotar los recursos en el espacio, como el hielo de agua, para la expansión sostenida de la humanidad hacia el sistema solar).

Y luego está el componente de “seguridad”. Las mediciones de OSIRIS-REx en Bennu deberían ayudar a los científicos a comprender mejor cómo el calentamiento solar (o, más precisamente, la emisión asimétrica de la radiación solar absorbida) puede afectar los caminos de los asteroides a través del espacio. Tal información podría dar lugar a predicciones más precisas de hacia dónde podrían dirigirse las rocas espaciales potencialmente peligrosas.

El propio Bennu cae en esta categoría: hay una posibilidad muy pequeña de que la roca espacial pueda impactar contra nuestro planeta a fines del siglo 22.

Fuente: Space.com

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