Los árboles podrían tener un ‘latido’ muy lento que no hemos podido detectar aún

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Los árboles pueden parecer tranquilos, pero resulta que son más activos de lo que pensábamos. Muchos árboles mueven sus ramas hacia arriba y hacia abajo durante la noche. Los hallazgos sugieren que los árboles están bombeando agua activamente hacia arriba en etapas, y que los árboles tienen una versión lenta de un “pulso”.

“Descubrimos que la mayoría de los árboles tienen cambios regulares periódicos en su forma, sincronizados en toda la planta y más cortos que un ciclo día-noche, lo que implica cambios periódicos en la presión del agua”, dice András Zlinszky de la Universidad de Aarhus en los Países Bajos.

En un estudio publicado en octubre de 2017, Zlinszky y su colega Anders Barfod utilizaron una forma de escaneo láser que normalmente se utiliza para monitorear edificios altos. Escanearon 22 especies de árboles durante una noche cada una en condiciones sin viento y sin luz para ver si las copas de los árboles cambiaban de forma.

En siete especies, las ramas se movieron hacia arriba o hacia abajo aproximadamente un centímetro. Estas oscilaciones de balancín en las ramas fueron más pronunciadas en los árboles de magnolia, con un promedio de hasta 1.5 centímetros. Los ciclos se repiten cada 3 a 4 horas.

El posible “latido”
Ahora el par tiene una idea de lo que los movimientos podrían representar. Creen que pueden ser evidencia de que los árboles tienen un “latido”, y que están bombeando activamente agua desde sus raíces en pulsos que duran horas.

Anteriormente se pensaba que los árboles no hacían eso, sino que simplemente esperaban la evaporación del agua de las hojas para “elevar” pasivamente el agua.

“En la fisiología de plantas clásica, la mayoría de los procesos de transporte se explican como flujos constantes con una fluctuación insignificante en el tiempo, especialmente a nivel de toda la planta, o en escalas de tiempo más cortas que un día”, dice Zlinszky. “Los modelos actuales no presuponen ni explican fluctuaciones con períodos inferiores a 24 horas”.

Mover el agua en etapas puede ahorrar energía, dice Zlinszky. “Si se bombea agua entre secciones, solo la presión hidrostática de una sección individual tendría que superarse mediante el transporte, no la presión total resultante de la altura del árbol”.

Un pequeño apretón
No está claro cómo un árbol puede bombear agua hacia arriba. Zlinszky y Barfod sugieren que el tronco puede apretar suavemente el agua hacia arriba, empujándola a través del xilema: una columna de células muertas por la cual la mayoría del agua sube por el tronco.

Dicen que esta idea está respaldada por estudios previos de otros equipos, que descubrieron que los troncos de los árboles a veces se encogen en la noche hasta en 0,05 milímetros.

“Sugerimos un mecanismo de bombeo hasta ahora desconocido”, dice Barfod. Puede ser que las células vivas en el xilema puedan cambiar de tamaño, creando una acción de compresión.

También piensan que las proteínas de transporte de agua llamadas aquaporinas en las membranas de las células pueden desempeñar un papel clave en este proceso. Las acuaporinas son conocidas por desencadenar cambios rápidos en el flujo de agua.

En el 2016, Zlinszky y sus colegas mostraron que los árboles de abedul “duermen” de noche, descansando sus ramas haciéndolas caer hasta 10 centímetros. Estos movimientos eran “circadianos”, lo que significa que reflejaban el ciclo día-noche: las ramas volvían a su posición normal por la mañana. Sin embargo, los movimientos recién descubiertos operan en escalas de tiempo más cortas que no pueden ser circadianas.

Referencia del diario: Frontiers in Plant Science, DOI: 10.3389 / fpls.2017.01814

Referencia del diario: Señalización y comportamiento de la planta, DOI: 10.1080 / 15592324.2018.1439655

Este artículo fue publicado originalmente en New Scientist por Andy Coghland

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