Mira las impresionantes auroras de Saturno brillar con el tiempo en estas nuevas imágenes del Hubble

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Durante un período de siete meses en el 2017, el telescopio espacial Hubble utilizó su espectrógrafo de imágenes para estudiar las auroras de Saturno antes y después del solsticio de verano en su hemisferio norte, el mejor momento para verlas.

Durante todo ese tiempo el Hubble recolectó diversas imágenes que pueden apreciarse mejor en este GIF. Credit:ESA/Hubble, NASA & L. Lamy 

En la Tierra las auroras norte y sur suceden cuando el campo magnético del planeta interactúa con el viento solar, la corriente de partículas cargadas que fluyen del sol. Cuando esas partículas quedan atrapadas en los polos del planeta, interactúan con el oxígeno y el nitrógeno en la atmósfera para producir un deslumbrante espectáculo de luces. Las auroras de Saturno y otros planetas exteriores se forman de manera similar, pero debido a que sus atmósferas son principalmente hidrógeno, la luz producida está en el rango ultravioleta.

El Hubble midió las auroras de Saturno durante los meses que rodearon su solsticio septentrional para aprender más sobre el campo magnético del planeta.
Crédito: ESA / Hubble, NASA, GSFC y el equipo OPAL, J. DePasquale (STScI), L. Lamy (Observatoire de Paris)

El ojo humano no puede captar esa luz ultravioleta, y la atmósfera de la Tierra absorberá la mayor parte de ella de todos modos. Pero afortunadamente, tenemos herramientas de espectrógrafo como la que tiene el Hubble, orbitando la Tierra.

Las observaciones del telescopio revelaron una aurora en constante cambio en el polo norte de Saturno que varía a medida que el viento solar disminuye y fluye y a medida que el planeta gira. (Una rotación completa de Saturno demora solo 11 horas.) La aurora alcanzó su punto máximo al amanecer del planeta y justo antes de la medianoche, dijeron los investigadores en el comunicado, pero ese pico de medianoche, nunca visto antes, podría tener algo que ver con la forma en que el viento golpea el planeta alrededor del solsticio.

El Hubble ha estudiado antes las auroras de Saturno, y este tipo de análisis permite a los investigadores aprender más sobre el poderoso campo magnético del planeta desde lejos.

Un primer plano de las auroras del norte de Saturno tomadas con el espectrógrafo del Telescopio Espacial Hubble.
Crédito: ESA / Hubble, NASA y L. Lamy (Observatoire de Paris)

Fuente: Science Alert

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