Muestras de hielo revelan una enorme tormenta solar que golpeó la Tierra en tiempos antiguos … y podría volver a suceder

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Según un estudio reciente, una gigantesca tormenta solar, 10 veces más fuerte que cualquier tormenta solar registrada en la actualidad, golpeó la Tierra hace unos 2,600 años.

Una explosión intensa de protones de alta energía del Sol golpeó la Tierra en aproximadamente 660 aC y dejó un registro distinto de núcleos cosmogénicos en la capa de hielo de Groenlandia. El descubrimiento fue realizado por un equipo internacional de científicos que dicen que el evento fue una de las tormentas solares más poderosas que se sabe han golpeado la Tierra.

El equipo calcula que la tormenta fue diez veces más intensa que cualquier evento que haya ocurrido en los últimos 70 años. «Si esa tormenta solar hubiera ocurrido hoy, podría haber tenido efectos graves en nuestra sociedad de alta tecnología», dice Raimund Muscheler, de la Universidad de Lund en Suecia, quien diseñó el estudio.

El Sol puede bombardear la Tierra con explosiones de partículas altamente energéticas conocidas como eventos de protones solares. Estas «tormentas de protones» pueden poner en peligro a personas y dispositivos electrónicos, tanto en el espacio como en el aire.

Además, cuando una tormenta de protones golpea la magnetosfera de la Tierra, la capa de partículas cargadas eléctricamente, queda atrapada por el campo magnético de la Tierra. Cuando la tormenta solar causa una perturbación en la magnetosfera de nuestro planeta, se llama una tormenta geomagnética que puede causar devastación en las redes eléctricas de todo el planeta. Por ejemplo, en 1989, un estallido solar apagó toda la provincia canadiense de Quebec en segundos, dañó los transformadores tan lejos como Nueva Jersey y casi cerró las redes de energía de los Estados Unidos desde el Atlántico medio hasta el Pacífico Noroeste.

En esta concepción artística de la magnetosfera de la Tierra, las líneas naranja y azul representan la polaridad opuesta norte y sur de las líneas de campo de la Tierra.
Crédito: NASA / Goddard

Los científicos han analizado las tormentas de protones durante menos de un siglo. Como tales, es posible que no tengan una buena estimación de la frecuencia con la que ocurren las erupciones solares extremas o de cuán poderosas pueden llegar a ser.

«Hoy en día, tenemos una gran cantidad de infraestructura que podría dañarse gravemente y viajamos en el aire y el espacio donde estamos mucho más expuestos a la radiación de alta energía», dijo el autor principal del estudio Raimund Muscheler, físico ambiental de la Universidad de Lund en Suecia.

El llamado Evento Carrington de 1859 pudo haber lanzado alrededor de 10 veces más energía que el que se produjo tras el apagón de Quebec en 1989, lo que la convirtió en la tormenta geomagnética más poderosa conocida, según un estudio realizado en el 2013 por Lloyd’s of London. Peor aún, el mundo se ha vuelto mucho más dependiente de la electricidad desde el Evento Carrington, y si una tormenta geomagnética igualmente poderosa llegara ahora, los cortes de energía podrían durar semanas, meses o incluso años, mientras las empresas de servicios públicos luchan por reemplazar partes clave de las redes eléctricas.

Ahora, el descubrimiento de átomos radiactivos atrapados en el hielo en Groenlandia sugiere que la enorme tormenta de protones que golpeó la Tierra hace más de dos milenios podría eclipsar el evento de Carrington.

Investigaciones anteriores encontraron que las tormentas extremas de protones pueden generar átomos radiactivos de berilio-10, cloro-36 y carbono-14 en la atmósfera. La evidencia de tales eventos es detectable en los anillos de los árboles y en los núcleos de hielo, lo que potencialmente brinda a los científicos una forma de investigar la actividad solar antigua.

Los científicos examinaron el hielo de dos muestras de núcleos tomadas de Groenlandia. Notaron un pico de berilio radioactivo-10 y cloro-36 hace unos 2 610 años. Esto coincide con el trabajo anterior al examinar los anillos de árboles que sugirieron un pico de carbono-14 casi al mismo tiempo.

Investigaciones previas detectaron otras dos tormentas de protones antiguas de una manera similar: una sucedió sobre el año 993-994 d. C. y la otra sobre 774-775 d. C. Esta última es la mayor erupción solar conocida hasta la fecha.

Aunque se necesita más investigación para ver cuánto daño podrían causar tales erupciones, este trabajo sugiere que «estos eventos enormes son una característica recurrente del Sol; ahora tenemos tres eventos grandes durante los últimos 3 000 años», dijo Muscheler. «Puede que haya más que aún no hayamos descubierto».

«Necesitamos buscar sistemáticamente estos eventos en los archivos ambientales para tener una buena idea sobre las estadísticas, es decir, los riesgos, para tales eventos y también eventos más pequeños», agregó Muscheler. «El desafío será encontrar los más pequeños que probablemente aún superen todo lo que medimos en las últimas décadas».

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 11 de marzo en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Fuente: Live Science.

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5 comentarios

  1. Wow, increíble. Espero si llega a suceder, no estar bajo el sol. Sino me da cáncer fijo.
    Gracias aldo, muy buen articulo

  2. malcolm coleman el

    Como hacen los estudios en los anillos de los árboles? Se ve interesante ese proceso
    Buen articulo titus!!

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