No solo los ornitorrincos: los wombats también tienen un pelaje biofluorescente

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No solo los ornitorrincos: los wombats también tienen un pelaje biofluorescente

Wombat

En los últimos años, los científicos han descubierto que la biofluorescencia es más común en los mamíferos de lo que nos imaginábamos. Hace unas semanas, un equipo de investigadores descubrió accidentalmente que el pelaje de los ornitorrincos brillaba cuando era iluminado con luz ultravioleta.

Luego de esto, algunos investigadores empezaron a experimentar un poco. Este fue el caso de Kenny Travouillon, curador de Mastozoología del Museo de Australia Occidental, y la bióloga Linettee Umbrello. Ambos empezaron a iluminar con rayos ultravioleta diferentes especímenes de las colecciones del museo.

Travouillon compartió algunas fotografías en su cuenta oficial de Twitter, mostrando cómo el pelaje de wombats, bilbies y otros animales brillan en la oscuridad.

Los bilbies son especies nocturnas y en peligro de extinción que habitan en el desierto y que les gusta comerse a otro animal que brilla bajo los rayos UV: los escorpiones

«Solo lo hemos probado en unas dos docenas de mamíferos, por lo que no fue una búsqueda exhaustiva». Travouillon le dijo a ScienceAlert. «Probablemente alrededor de un tercio de ellos brillaron».

En las fotografías también encontramos animales como equidnas, bandicuts, zarigüeyas y algunos murciélagos. Con esto, este grupo de animales se unen a una serie de otros seres vivos que brillan en la oscuridad como insectos, ranas, peces y hongos.

¿Por qué brillan de esa manera?

La biofluorescencia ocurre cuando un ser vivo absorbe radiación de alta energía, como la ultravioleta, y luego emite luz a una frecuencia más baja.

«Hay compuestos químicos en muchas partes diferentes del cuerpo de los animales que parecen emitir fluorescencia, por lo que no es sorprendente encontrar que puede haber otros compuestos químicos en otras cosas como el pelaje que emiten fluorescencia», dice Travouillon. 

Por el momento, hay mucha especulación sobre los detalles de cómo y por qué algunos mamíferos brillan bajo la luz ultravioleta. Solo han pasado unas pocas semanas desde que nos dimos cuenta qué tan extendida estaba esta característica. Esto significa que todavía hay mucho que hacer antes de sacar conclusiones.

Sin embargo, algunas hipótesis están dando vueltas. Muchos de los mamíferos identificados hasta ahora son nocturnos, pero la biofluorescencia requiere una fuente de luz para que este resplandor se presente y hay menos fuentes ultravioletas por la noche.

«Tal vez sean capaces de ver mucho más de lo que nosotros podemos ver», planteó la hipótesis de Travouillon. «Los depredadores no parecen brillar. Creo que esto se debe a que si se pudieran ver a los depredadores, perderían toda posibilidad de atrapar a sus presas».

Por otro lado, el biólogo evolutivo Michael Bok, advirtió que podríamos estar dándole demasiada relevancia a una característica como esta. “Muchos materiales biológicos emiten fluorescencia, pero las condiciones de iluminación en las que es visible para cualquier cosa son increíblemente antinaturales. Es extremadamente inverosímil que esta sea una señal visual”.

«En esta etapa, todos estamos adivinando por qué está sucediendo esto, por lo que se necesitarán pruebas adicionales para comprender realmente lo que está sucediendo», dijo Travouillon.

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