Nuevo estudio presenta nuevos datos sobre Faetón, el peculiar asteroide azul.

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El Asteroide 3200 Faetón es una roca espacial especial con un raro color azul y una órbita extremadamente excéntrica que hace que el objeto pase muy cerca al sol y luego se dirija a la órbita de Marte. Una sola órbita de este asteroide toma alrededor de 1.4 años terrestres. Este tipo de órbita es más típico de los cometas que de los asteroides.

Pero aunque Faetón actúe como un cometa, no lo parece. Cuando los cometas se acercan al Sol, forman una nube conocida como “coma” y una larga cola de polvo y gas. Faetón, sin embargo, siempre se ve como una pequeña mota flotando en el espacio.

El 16 de diciembre del 2017, el asteroide Faetón hizo su acercamiento más cercano a la Tierra desde 1974, pasando a 10.3 millones de kilómetros de nuestro planeta. Teddy Kareta, un estudiante graduado de la Universidad de Arizona aprovechó este paso y junto a su equipo de estudio dirigió un esfuerzo internacional para investigarlo durante aquél momento. Los resultados de sus estudios contradicen la teoría actual que prevalece sobre el origen del asteroide. Los astrónomos han sospechado durante mucho tiempo que Faetón es un fragmento del asteroide azul Palas, el cual es mucho más grande  “Sin embargo, el albedo [o reflectividad]de Palas es aproximadamente el doble de lo que encontramos para el albedo de Faetón”, dijo Kareta a Space.com. Con un albedo de aproximadamente el 8 por ciento, Faetón es solo la mitad de brillante que Palas, lo cual no lo califica com parte de él.

Su investigación también encontró que el asteroide es igualmente azul en todas partes, lo que significa que el objeto ha sido “quemado uniformemente” por el calor del sol. Durante los viajes de Faetón alrededor del sol, se calienta a temperaturas de hasta 800 grados Celsius, que es “tan caliente que los metales de la superficie se vuelven pegajosos”, dijo Kareta.

A Faetón también se le atribuye ser el origen de las gemínidas, una lluvia de meteoros que llega todos los años en diciembre, la cual es la única lluvia de meteoros que parece haberse originado de otra cosa que no sea un cometa. Los asteroides como Faetón son objetos rocosos que no se comportan de la misma manera que los cometas cuando se acercan al Sol, y los astrónomos no están seguros de cómo Faetón pudo haber creado las gemínidas. Antes de que se descubriera a Faetón, en 1983, los astrónomos no tenían idea de dónde venían las gemínidas. Sin embargo, habiendo observado que la órbita de Faetón coincidía con el rastro de escombros que causa la lluvia de meteoritos anual, los astrónomos determinaron que la fuente debe ser Faetón.

Este diagrama muestra la órbita altamente excéntrica de 3200 Faetón.
Crédito: NASA JPL

Exactamente cómo creó Faetón ese rastro de escombros sigue siendo un misterio, dijo Kareta. Si bien es posible que el material barrido de la superficie del asteroide contribuya a los escombros, “la cantidad de polvo que se elimina no está lo suficientemente cerca como para sostener a las gemínidas”, dijo. Una posibilidad es que Faetón colisionó con otro objeto en el espacio y las gemínidas son los escombros de esa “ruptura catastrófica”, dijo. “Entonces, en ese caso, esencialmente estás viendo polvo.

Otra posibilidad es que Faetón sea un cometa inactivo, o un cometa que se convirtió en un asteroide con el tiempo. “Si fue cometa en algún momento en el pasado, tal vez hizo que el meteoro se diera de la forma normal y dejara atrás esas migajas del cometa … pero desde entonces, se ha cocinado y apagado y solo parece una roca”, dijo Kareta .

Faetón puede parecer más un asteroide que un cometa, pero muestra cualidades de ambos tipos de objetos. No tiene el coma y la cola que son característicos de los cometas, pero libera una pequeña cola de polvo cuando se acerca al Sol.

Los resultados de esta nueva investigación serán útiles para los científicos de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), que actualmente está planeando una misión a Faetón. La misión se llama DESTINY + (una abreviatura de Demostración y Experimento de Tecnología Espacial para el Viaje Interplanetario), y actualmente está programada para el lanzamiento en el 2022.

DESTINY + volará por Faetón y otros objetos cercanos a la Tierra para estudiar cómo se expulsa el polvo de estos objetos. Esto debería ayudar a explicar la pequeña cola de polvo de Faetón. DESTINY + podría ayudar a los científicos a descubrir si Faetón es un asteroide, un cometa o algo más. “Probablemente esté en algún lugar en el medio”, dijo Kareta.

Fuente: Space.com

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