Por primera vez cerdos han sido observados usando herramientas

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Los cerdos son animales muy inteligentes, tan inteligentes que se ha observado que son capaces de utilizar herramientas.

Los chimpancés, los elefantes, los delfines, las nutrias, los cuervos y, por supuesto, los humanos, se encuentran entre las pocas criaturas en la Tierra que se sabe que usan herramientas. Ahora podemos agregar cerdos a esta lista exclusiva, gracias a una nueva investigación publicada en Mammalian Biology

En el transcurso de tres años, un equipo dirigido por la bióloga Meredith Root-Bernstein, del Instituto de Ecología y Biodiversidad de Chile y el Instituto Nacional de Investigación Agrícola de Francia, observó múltiples casos de uso de herramientas en cerdos verrugosos(sus cebifrons). Los animales usaron palos y cortezas para cavar nidos en los recintos de sus zoológicos. Entre los cerdos, este comportamiento es raro y probablemente no instintivo, según los investigadores, lo que significa que el uso de la herramienta es el resultado de una inteligencia adaptativa y el aprendizaje social, destacando aspectos previamente subestimados de la inteligencia porcina.

Los cerdos son famosos por su inteligencia, por lo que es justo preguntarse por qué este comportamiento no se ha detectado hasta ahora. La explicación, dice Root-Bernstein, es que tal vez la gente no hemos estado prestando suficiente atención. O bien, hemos estado observado diferentes tipos de cerdos usando herramientas, pero nadie ni los científicos se enteraron. Los cerdos son inteligentes, juguetones, sociales y les gusta manipular objetos, y son omnívoros, por lo que, naturalmente, tienen que procesar muchos tipos diferentes de objetos comestibles, todas las condiciones que a menudo están asociadas con el uso de herramientas en otros animales. 

 

Un cerdo verrugoso recolectando hojas para su nido.
Imagen: M. Root-Bernstein et al., 2019

Los cerdos verrugosos hacen nidos cavando un agujero y forrándolo con hojas y ahí cuidan a sus lechones. Es importante destacar que el uso de herramientas observado en el estudio actual ocurrió en el contexto de la construcción de estos nidos.

Para el análisis, los científicos eligieron una definición de uso de herramientas ideada por los científicos Robert St. Amant y Thomas Horton de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, quienes describieron el uso de herramientas como «el ejercicio de control sobre un objeto externo libremente manipulable (la herramienta) con el objetivo de (1) alterar las propiedades físicas de otro objeto, sustancia, superficie o medio … mediante una interacción mecánica dinámica, o (2) mediar el flujo de información «.

Se incluyeron cuatro cerdos diferentes en el estudio, todos los cuales nacieron en cautiverio. Los cerdos incluyeron a Priscilla, una hembra nacida en el 2007; Billie, un macho nacido en el 2009; y su descendencia femenina sin nombre, ambas nacidas en el 2012 (y a quienes más tarde nombraron a Antonia y Beatrice para evitar mezclarlas). En el transcurso del estudio, los investigadores catalogaron 11 instancias durante los tres años en que los cerdos usaron herramientas, específicamente pequeños removedores de tierra y palos, para ayudar con la construcción de sus nidos. Los cerdos usaron estos objetos como una pala, moviéndolos de un lado a otro para producir una acción de excavación discernible. Se observó que todos los cerdos usaban herramientas, incluido Billie.

En experimentos realizados en el 2015, los investigadores pensaron que la adición de más hojas en el recinto podría estimular el uso de herramientas, pero eso no funcionó. En el 2016, los científicos simplemente observaron a los cerdos sin interferir, tiempo durante el cual el uso de herramientas surgió espontáneamente. En los experimentos realizados en 2017, los investigadores agregaron una espátula a la mezcla para ver si los cerdos lo harían, pero no lo hicieron.

Es importante destacar que el comportamiento de uso de la herramienta no fue promovido.

«Por improvisado, quisimos decir que no establecimos una situación en la que hubiera un problema que resolver y una herramienta que pudiera usarse para resolverlo, como sucedería en un experimento controlado», explicó Root-Bernstein.

Los investigadores también documentaron un comportamiento extraño que llamaron «caminata lunar», que ocurrió mientras los cerdos construían su nido.

«Fue el comportamiento que siempre precedió el uso de herramientas en los pasos de construcción de nidos», dijo Root-Bernstein. “Los cerdos realmente parecían estar imitando el movimiento de Michael Jackson: lo hicieron para empujar el suelo hacia atrás para formar las paredes del nido. Parecían estar divirtiéndose al hacerlo.

Esta nueva investigación amplía nuestra comprensión del aprendizaje social en los cerdos. Los cerdos, como han demostrado investigaciones anteriores, son capaces de aprender unos de otros sobre cosas como dónde encontrar comida y descubrir qué alimentos son buenos para comer. Se ha observado que los jabalíes, en otro ejemplo, lavan sus alimentos, que probablemente aprendieron unos de otros.

Los investigadores quieren también con este descubrimiento incentivar a que se hagan algunos estudios más sofisticados de aprendizaje social en cerdos.

Fuente: Science Alert.

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