Saturno está perdiendo sus anillos a una velocidad sorprendentemente rápida, según un nuevo estudio

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Si pudieras viajar 300 millones de años en el futuro y visitaras Saturno es probable que esos anillos se hayan ido, y podrían desaparecer aún más rápido.

Bueno, rápido en términos planetarios. Los anillos podrían desintegrarse y caer en Saturno en tan solo 100 millones de años, en un proceso denominado “lluvia de anillos”.

Esta ha sido la conclusión de una nueva investigación basada en las observaciones de las sondas Voyager 1 y 2 de la NASA, que tuvieron encuentros con Saturno en su camino hacia el Sistema Solar exterior en noviembre de 1980 y agosto de 1981, respectivamente.

Combinando esto con las observaciones de Cassini, en las que analizó el material que cae desde los anillos de Saturno hasta el planeta, los astrónomos han podido calcular exactamente qué tan rápido se están desintegrando los anillos.

Los indicios de lluvia de anillos se detectaron por primera vez en algunos fenómenos curiosos observados por las sondas Voyager. Detectaron algunos cambios extraños en la ionosfera de Saturno, las variaciones de densidad en los propios anillos y tres bandas oscuras que giran alrededor de Saturno en las latitudes del norte medio.

Inicialmente, se pensaba que estas cosas no estaban relacionadas. Pero luego un documento de 1986 propuso que esas bandas oscuras estaban siendo causadas por partículas de hielo de los anillos de Saturno, cargadas por el Sol o campos de plasma y derribadas por las líneas del campo magnético del planeta.

Cuando entran en contacto con la atmósfera superior de Saturno, estas partículas de hielo se evaporan, y esta afluencia de agua despeja la bruma, que luego aparece como bandas oscuras.

En cuanto a los cambios en la ionosfera, también están ligados a la lluvia de anillos. Las partículas cargadas interactúan químicamente con la ionosfera de Saturno, dando como resultado cationes de trihidrógeno de larga vida que brillan en el infrarrojo. El equipo pudo ver estas brillantes bandas infrarrojas en Saturno y hacerlas coincidir con la tasa de lluvia estimada.

La investigación también ha proporcionado evidencia para resolver otro misterio: cuándo y cómo aparecieron los anillos de Saturno. ¿Se formaron con el planeta, o llegaron más tarde?

La evidencia obtenida por Cassini apuntaba a viejos anillos, cuando el Sistema Solar todavía se estaba formando. Pero antes de eso, los científicos habían pensado que los anillos tenían quizás solo 100 millones de años, posiblemente creados por una colisión entre una luna y un cometa, o entre las lunas de Saturno (tiene muchas), lo que resultó en escombros capturados en anillos por el La gravedad del planeta.

De acuerdo con el equipo de investigación, la tasa de descomposición del anillo es más consistente con la hipótesis anterior, es decir, una edad de alrededor de 100 millones de años, porque ese es el tiempo que tomaría el anillo C del planeta para llegar a ser tan delgado como es, suponiendo que alguna vez haya sido tan denso como el anillo B.

Tenemos la suerte de estar cerca para ver el sistema de anillos de Saturno, que parece estar en medio de su vida útil”, dijo O’Donoghue.

Hay otros sistemas de anillos en el Sistema Solar. Júpiter, Urano y Neptuno tienen anillos y pueden quedarse un poco más. Se cree que los anillos de Urano tienen un máximo de 600 millones de años, lo que significa que podrían tener una dinámica muy diferente a la de Saturno.

También se cree que Neptuno tiene anillos muy jóvenes, pero hay un gran signo de interrogación sobre Júpiter. Tal vez todos están llegando al final de su vida después de todo.

“Si los anillos son temporales”, dijo O’Donoghue, “tal vez nos perdimos de ver sistemas de anillos gigantes de Júpiter, Urano y Neptuno”.

Si esto es cierto, sí que nos perdimos de todo un espectáculo. 

La investigación del equipo ha sido publicada en la revista Icarus.

Fuente: Space.com

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3 comentarios

  1. Sonríe Sé Feliz el

    Ay los anillos de Saturno. Y pensar que creíamos que su belleza duraría para siempre. Es una sorpresa para mi saber que Júpiter tiene anillos.

  2. Así nos tiene el cambio climático, maldito Donald Trump! Jeje, es broma.
    Yo siempre pensé que los anillos eran viejos como lunas y casi sin deterioro.

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