Se encontró rastros de viruela en ADN de vikingos

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Se encontró rastros de viruela en ADN de vikingos

Si hablamos de pandemias, una de las más terribles en la historia de la humanidad ha sido la viruela. Se transmitirse de forma viral, a través de gotitas de persona a persona y solo en el siglo XX mató a 300 millones de personas (un tercio de los que se enfermaron) .

Pero tranquilos, oficialmente, la viruela fue erradicada a inicios de los años 80 a través de una vacunación global.

Un estudio reciente publicado en Science encontró cepas extintas de este virus en los dientes de los esqueletos de los vikingos, demostrando por primera vez que pudo haber llegado a la humanidad al menos hace 1.400 años, aunque la estructura genética no es idéntica a la de viruela moderna erradicada.

En detalle, los rastros se encontraron en 11 yacimientos vikingos enterrados en países como Dinamarca, Noruega, Rusia y el Reino Unido.

«Ya sabíamos que los vikingos se movían por Europa y más allá, y ahora sabemos que tenían viruela –prosigue–. Las personas que viajaban por el mundo rápidamente propagaron Covid-19 y es probable que los vikingos propaguen la viruela. Justo en ese momento, viajaron en barco en lugar de en avión», indicó el profesor Eske Willerslev, del St John’s College de la Universidad de Cambridge, y director del Centro de Geogenética de la Fundación Lundbeck de la Universidad de Copenhague, que dirigió el estudio.

La existencia de la viruela – o una cepa similar – en el pasado, siempre ha sido materia de estudio. Algunos historiadores han indicado que pudo existir 10.000 años a.C. pero solo es una hipótesis pues no hay pruebas científicas del virus antes del siglo XVII.

El origen del virus en humanos también es debatible, aunque se cree que al igual que el COVID-19, proviene de animales.

Restos de vikingos del siglo X una fosa común en el St John’s College de Oxford.

No se sabe cuál fue el nivel de agresividad de este virus en esa época. Según Martin Sikora, profesor del Centro de Geogenética de la Universidad de Copenhague y uno de los autores principales del estudio, aunque se ha demostrado su existencia en esta era no se sabe con certeza qué tan fatales fueron o si desencadenaron muerte masiva. Lo que sí es probable es que el ser humano ha sufrido epidemias mucho antes de lo registrado.

Estos descubrimientos son importantes para que los virólogos puedan comprender cómo evolucionan los virus en el tiempo, además de registrar un “banco de conocimiento” que ayude a los científicos a detectar a tiempo enfermedades virales en el futuro.

«El conocimiento del pasado puede protegernos en el presente. Cuando un animal o planta se extingue, no regresa. Pero las mutaciones pueden volver a ocurrir o revertirse y los virus pueden mutar o transmitirse de otro entorno animal entonces siempre habrá otra zoonosis», indicó el doctor Terry Jones, biólogo computacional con sede en el Instituto de Virología de Charité – Universitätsmedizin Berlin.

Estudio: Diverse variola virus (smallpox) strains were widespread in northern Europe in the Viking Age
Fuente: New Scientist

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