¿Cómo se sabe la distancia a las estrellas?

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Los cavernícolas miraban el cielo  nocturno y tal vez pensaban que las estrellas estaban todas a la misma distancia, no había forma de que ellos supieran qué tan lejos están cada una de esas luminarias.  Incluso hoy en día solo observando con tus ojos, es imposible que sepas qué tan lejos están las estrellas que ves en el firmamento. Afortunadamente no somos cavernícolas, y una de las cosas que nos ha dado la ciencia es la posibilidad de saber qué tan lejos está una estrella realmente. Para esto utilizamos un método llamado paralaje. Cómo funciona esto. Si tú estás observando un objeto contra un fondo que tiene objetos más distantes, la paralaje es el cambio aparente de un objeto con respecto al fondo. Este cambio aparente será debido a tu punto de observación.

La paralaje: dos observadores, ven en posiciones distintas respecto al fondo, debido a la paralaje.

Ejemplo. Mantén tu dedo en frente de tu cara y obsérvalo tapando un ojo. Repite el proceso con el otro ojo. Verás que tu dedo parece cambiar de posición. El mismo efecto de tu dedo se puede observar en las estrellas cercanas con respecto a las estrellas lejanas que se encuentran en el fondo. Las estrellas cercanas parecen cambiar de posición debido al movimiento de la Tierra alrededor del Sol.  Nuestros telescopios desde aquí, nos ayudan a ver con mayor precisión cómo estas estrellas más cercanas se mueven adelante y atrás mientras la Tierra se mueve alrededor del Sol. Este proceso es llamado paralaje trigonométrico porque para saber la distancia exacta utilizas trigonometría. Pero a medida que la distancia se va agrandando se va haciendo más difícil hacer la medición desde la Tierra, pero para eso tenemos telescopios orbitando también.

Para una explicación más gráfica y detallada del paralaje, además de algunas cosas muy interesantes sobre el espacio  pueden ver el siguiente video del Robot de Platón.

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