¿Star Wars? Esta galaxia muy, muy lejana tiene la apariencia de un ‘caza TIE’

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¿Star Wars? Esta galaxia muy, muy lejana tiene la apariencia de un ‘caza TIE’

TXS 0128 en ondas de radio (NRAO)

Existen tantas galaxias en el universo que parece que pueden tener hasta la forma más impensable (siempre respetando las leyes físicas, claro). Ahora, un equipo de astrónomos acaba de detectar una galaxia que luce como un ‘caza TIE’ del popular filme Star Wars.

Los resultados del hallazgo se publicaron en The Astrophysical Journal.

En una galaxia muy, muy lejana

Hace unos cinco años, el telescopio espacial de rayos gamma Fermi de la NASA reportó la existencia de una fuente débil de rayos gamma, la forma de luz de mayor energía. A esta la bautizaron como TXS 0128+554, o TXS 0128 para abreviar.

Desde entonces, los científicos han observado a la galaxia más de cerca con ayuda del Very Large Baseline Array (VLBA) y el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA.

“Después del anuncio de Fermi, nos acercamos un millón de veces más a la galaxia usando las antenas de radio del VLBA y trazamos su forma a lo largo del tiempo”, contó Matthew Lister, autor principal del estudio.

“La primera vez que vi los resultados, inmediatamente pensé que se parecía a la nave espacial de combate TIE de Darth Vader de ‘Star Wars: A New Hope’”, añade Lister, quien también es profesor de física y astronomía de la Universidad de Purdue.»

“Fue una sorpresa divertida, pero su aparición en diferentes frecuencias de radio también nos ayudó a aprender más sobre cómo las galaxias activas pueden cambiar dramáticamente en escalas de tiempo de una década”.

Jets de TXS 0128 (NASA)

TXS 0128

TXS 0128 se encuentra a 500 millones de años luz de distancia en la constelación de Cassiopeia. En su centro se encuentra un agujero negro supermasivo de aproximadamente mil millones de veces la masa del Sol. Además, entra en la clasificación de galaxias activas (AGN), lo que significa que todas sus estrellas juntas no pueden explicar la cantidad de luz que emite.

La energía en exceso que recibimos de una AGN viene en forma de radio, rayos X y rayos gamma. Los modelos actuales indican que esta emisión proviene de regiones cercanas a su agujero negro central, donde se acumula un disco de gas y polvo que se arremolina y se calienta debido a las fuerzas gravitacionales y de fricción.

Una décima parte de las AGN producen un par de jets, haces de partículas de alta energía que viajan a velocidades relativistas en direcciones opuestas. Se cree que estos chorros producen rayos gamma.

En algunos casos, las colisiones con el gas intergaláctico tenue eventualmente ralentizan y detienen el movimiento hacia afuera de las partículas en chorro. Esto hace que el material comience a fluir hacia el centro de la galaxia.

Esto da como resultado regiones amplias, o lóbulos, llenos de partículas que giran en espiral alrededor de campos magnéticos. Las interacciones de las partículas crean una emisiones brillantes que podemos ver en las frecuencias de radio.

Esta animación muestra la apariencia cambiante de la galaxia activa TXS 0128 en frecuencias de radio por Very Long Baseline Array. (NRAO)

“Esta galaxia nos recuerda la importancia de las observaciones de múltiples longitudes de onda, observando objetos en una amplia gama del espectro electromagnético”, dijo Elizabeth Hays, científica del proyecto Fermi en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Fermi, VLBA y Chandra añaden una capa a nuestra imagen cada vez mayor de este objeto, revelando sus propias sorpresas”.

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