Un sorprendente video muestra focas grises aplaudiendo bajo el agua para comunicarse

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POR DAVID HOCKING, BEN BURVILLE & FELIX GEORG MARX, THE CONVERSATION

¿Alguna vez has aplaudido para llamar la atención de alguien? Ese sonido, ese «clap» es difícil de ignorar, pasa por encima de cualquier ruido de fondo.

Ahora imagina que lo intentas bajo el agua: es poco probable que logres el mismo impacto.

Sorprendentemente, las nuevas imágenes publicadas esta semana en la revista Marine Mammal Science muestran que en temporada de apareamiento las focas grises hacen precisamente eso: aplauden para advertir a los competidores y atraer posibles parejas.

Ben Burville con una foca gris salvaje. (Ben Burville)

¿Por qué es esto inusual?
Al igual que sus parientes que viven en tierra, los mamíferos marinos se comunican principalmente vocalmente: piensa en los silbidos del delfín o la famosa melodía de las ballenas jorobadas. Las focas grises no son una excepción, y de hecho pueden ser sorprendentemente versátiles.

Además de las extrañas llamadas «rup» y «rupe» que las focas suelen hacer en la naturaleza (ver el video de abajo), ¡algunos animales cautivos incluso han sido entrenados para interpretar la canción de Star Wars!

Pero las voces son solo la mitad de la historia. Muchos mamíferos marinos también producen sonidos de percusión, como golpear el agua con sus aletas o colas. Normalmente esto sucede en la superficie y solo involucra una aleta a la vez.

Lo que hace que las focas grises sean diferentes es que, al igual que los humanos, literalmente aplauden juntas sus extremidades anteriores y lo hacen completamente bajo el agua.

El comportamiento que llevó 17 años filmar
Grabar los aplausos no fue nada fácil. El buceador y biólogo marino Ben Burville requirió no menos de 17 años de buceo para lograrlo.

Ben no era ajeno al sonido de los aplausos. Durante años, lo había escuchado cuando buceaba con focas grises durante la temporada de reproducción. Los investigadores también detectaron ruidos similares utilizando micrófonos subacuáticos, pero se los confundió con una señal vocal.

No fue sino hasta que vio a un gran macho aplaudiendo sus aletas que Ben finalmente identificó la verdadera fuente del sonido. Sin embargo, los aplausos fueron rápidos y difíciles de filmar; para cuando apuntó su cámara, las cosas ya habían avanzado.

Pasaron los años hasta que finalmente, en octubre del 2017, Ben captó el comportamiento en una película mientras buceaba cerca de las Islas Farne, Reino Unido. Una foca gris macho realizó siete palmadas justo delante de él mientras su cámara estaba grabando.

(Ben Burville / Ilustraciones: David Hocking)

¿Por qué aplauden las focas grises?
Al principio, el descubrimiento podría no parecer tan sorprendente. Después de todo, las focas son famosas por realizar este comportamiento en zoológicos y acuarios. Sin embargo, hay una diferencia crucial: mientras que los animales cautivos (generalmente lobos marinos o leones marinos) han sido entrenados para aplaudir para nuestro entretenimiento, las focas grises lo hacen en la naturaleza y por su propia voluntad.

Entonces, ¿por qué lo hacen?

Imagina estar en una habitación ruidosa, con todos a tu alrededor charlando. Obtener atención puede ser difícil, a menos que utilices algo para sobresalir entre toda la bulla. Eso es exactamente lo que es un aplauso: un ruido fuerte y fuerte que se eleva por encima de la charla de fondo.

Por lo general, son los machos los que aplauden, a veces solos y a veces el uno al otro. Dependiendo del contexto, los aplausos pueden ayudar a alejar a los competidores y / o atraer posibles parejas.

Funciones similares se presentan en el comportamiento dd muchas otras especies. Piensa en un gorila macho que se golpea el pecho, por ejemplo. Al igual que los aplausos, esos golpes en el pecho llevan dos mensajes: «Soy fuerte, aléjate» y «Soy fuerte, mis genes son buenos».

¿Aplauden otros mamíferos marinos?
La respuesta corta parece ser no, o al menos no hasta donde sabemos. Aplaudir parece ser un comportamiento genuinamente nuevo que evolucionó en las focas solo una vez. Tal vez las especies más grandes, como los leones marinos, no puedan hacerlo por una mayor resistencia al agua.

Por supuesto, también es posible que otras especies también aplaudan, pero que no lo hayan hecho frente a una cámara.

Incluso si los aplausos fueran exclusivos de las focas grises, parece que la señal aguda que genera es importante para muchos mamíferos marinos. Varios delfines, ballenas y focas producen sonidos similares a través de golpes de cola o aletas, o incluso vocalizaciones similares a disparos. Los océanos son un lugar ruidoso, después de todo, y puede ser importante destacarse entre la multitud.

¿Qué debemos aprender de esto?
Las focas y su aplauso acuático nos muestran cuánto aún no sabemos acerca de los mamíferos en nuestros océanos. Aplaudir parece ser un comportamiento social importante, por lo tanto, cualquier cosa que lo perturbe puede afectar el éxito reproductivo y la supervivencia.

Se sabe que la contaminación acústica humana interfiere con otras formas de comunicación de mamíferos marinos, incluida la canción de las ballenas. Los ruidos industriales fuertes podrían perturbar a las focas grises (y otras especies que dependen de señales acústicas) de manera similar.

Pero si no sabemos que existe un comportamiento, no podemos actuar fácilmente para protegerlo.

Por lo tanto, comprender mejor a los animales que nos rodean puede ayudarnos a protegerlos a ellos y a su forma de vida.

David Hocking, becario postdoctoral, Universidad de Monash; Ben Burville, Investigador Visitante – Biología Marina, Universidad de Newcastle, y Felix Georg Marx, Curador de Vertebrados, Te Papa Tongarewa.

Este artículo ha sido publicado desde The Conversation bajo una licencia Creative Commons y traducido por Robotitus. Lea el artículo original aquí.

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