Una niña prehistórica de dos años podía agarrarse a las ramas de los árboles con los pies

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Una niña que vivió hace 3.3 millones de años tenía pies ligeramente simiescos que podía usar para agarrarse de las ramas de los árboles.

El hallazgo sugiere que los homínidos jóvenes pasaron más tiempo escalando que los adultos. También indica que, mucho después de que los homínidos comenzaron a caminar erguidos sobre dos piernas, retuvieron cierta capacidad de agarrar con los pies.

“No tienen la capacidad de agarre de los chimpancés”, dice el miembro del equipo Jeremy DeSilva de Dartmouth College en Hanover, New Hampshire. “Pero nos parece, en función de la anatomía del pie, que tienen más capacidad de agarre que un ser humano moderno”.

DeSilva y sus colegas describieron el pie casi completo de un Australopithecus afarensis, que vivió hace 3.3 millones de años en lo que hoy es Etiopía. Eso es al menos 4 millones de años después de que nuestros antepasados ​​se separaron de los de los chimpancés, pero 3 millones de años antes de que apareciera nuestra propia especie.

Todo esto es el resultado de un estudio, el cual es el último desarrollo de una historia que comenzó en el 2000, cuando Zeresenay Alemseged descubrió un esqueleto de A. afarensis prácticamente completo en Dikika, Etiopía. El esqueleto pertenecía a una niña pequeña, que tenía aproximadamente dos años y medio cuando murió.

Alemseged describió a la niña Dikika en el 2006. Ella ha sido llamada “Selam”, que significa “paz” en un idioma local.

Sin embargo, el pie de Selam estaba incrustado en la roca. Le ha tomado “años de una cuidadosa limpieza y preparación” para sacarlo, dice Alemseged, ahora en la Universidad de Chicago, Illinois.

El descubrimiento es notable porque los huesos del pie son difíciles de ubicar. “Si ves un fémur acostado allí no se ve como una roca y llama bastante la atención”, dice DeSilva. Mientras que los huesos pequeños del interior del pie “parecen rocas”. Además, en el pie de Selam los huesos todavía están conectados.

Bloque izquierdo de imágenes: El pie de 3.32 millones de años de una niña pequeña de Australopithecus afarensis se muestra en diferentes ángulos. Bloque derecho de imágenes: el pie de la niña (abajo) en comparación con los restos fósiles de un pie de Australopithecus adulto (arriba).
Credit: Jeremy DeSilva y Cody Prang

Alemseged, DeSilva y sus colegas ahora han descubierto que el pie era sorprendentemente flexible. “Esta niña tenía más movilidad en el pie que los adultos, especialmente con el dedo gordo del pie”, dice DeSilva. Esto le habría permitido agarrar cosas con sus pies.

Los niños australopitecos pueden haber trepado mucho en los árboles, ya sea para jugar o para estar a salvo de los depredadores. “Las características que lo hacen escalador parecen ser más acentuadas en el juvenil que en los adultos”, dice Alemseged. Los jóvenes también pueden haber pasado mucho tiempo aferrándose a sus madres.

A medida que los niños Australopithecus crecieron, probablemente pasaron menos tiempo en los árboles. “Eso es lo que ves en los gorilas y los chimpancés”, dice Alemseged.

Esto encaja con la evidencia existente de que los australopitecos como Selam poseían “un mosaico de caracteres”, dice Alemseged. “La parte superior del cuerpo -los brazos, los dedos e incluso el cerebro, que es muy pequeño- es más parecida a un mono, en general”. Pero debajo de la cintura, el esqueleto se vuelve “muy humano”.

De acuerdo con esto, estudios previos encontraron que el Australopithecus retuvo las adaptaciones para vivir en los árboles. El fósil más famoso del Australopithecus, Lucy, tenía poderosos brazos después de años de trepar a los árboles, e incluso se ha sugerido que murió después de caerse de un árbol alto.

Los australopitecus representan una casa intermedia entre nuestros ancestros simios y humanos. en su mayoría vivían en los árboles, pero a veces podían caminar sobre dos patas. Luego, hace 2 millones de años, surgieron los primeros miembros de nuestro propio género Homo. Eran “bípedos obligados”, firmemente adaptados a la vida en el suelo.

“La mayoría de la gente ha estado de acuerdo en que A. afarensis pasó algún tiempo en los árboles y mucho tiempo en el campo”, dice William Harcourt-Smith de City University of New York. Pero algunos investigadores resistieron, argumentando que eran bípedos obligados como la especie Homo posterior. “Este es el clavo en el ataúd para el argumento 100 por ciento bípedo”. A una edad muy temprana, estas criaturas estaban trepando por los árboles “.

Fuente: Live Science.

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