Una nueva y emocionante misión fue lanzada a estudiar el Sol

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Una nueva y emocionante misión fue lanzada a estudiar el Sol

El Solar Orbiter de la Agencia Espacial Europea siendo lanzado sobre un cohete United Launch Alliance Atlas V desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida el 9 de febrero de 2020 (Crédito de la imagen: Stephane Corvaja / ESA)

Un Atlas 5 despegó el 9 de febrero como parte de la misión Solar Orbiter liderada por la ESA. Un hecho que algunos científicos llama el último esfuerzo de una «edad de oro» para estudiar el Sol.

El cohete se elevó del Space Launch Complex 41 en Cabo Cañaveral, Florida, a las 11:03 p.m. Oriental. La nave espacial Solar Orbiter se separó de la etapa superior del Centauro casi 53 minutos después, y la Agencia Espacial Europea adquirió las primeras señales de la nave espacial unos minutos más tarde.

El Orbitador Solar de 1 800 kilogramos, construido por Airbus Defence and Space para la ESA, lleva 10 instrumentos para estudiar el Sol y el medio ambiente alrededor de la nave espacial. La NASA es un socio en la misión, suministrando un instrumento, llamado Heliospheric Imager, así como componentes para otros instrumentos y el lanzamiento en sí. El costo total de la misión es de $ 1.5 mil millones, contando las contribuciones de la ESA y la NASA.

Al igual que la sonda solar Parker de la NASA, lanzada en agosto de 2018, Solar Orbiter tiene un parasol para proteger la nave espacial y los instrumentos del calor del astro. Ese escudo se basa en el que usa la misión BepiColombo de la ESA a Mercurio, ya que la nave espacial se encuentra a 42 millones de kilómetros del Sol, justo dentro de la órbita de Mercurio y no tan cerca como la Sonda Solar Parker.

Los científicos planean usar la misión Solar Orbiter para responder preguntas clave sobre el sol, como su campo magnético, la formación del viento solar y cómo la actividad solar como las llamaradas y las eyecciones de masa coronal afectan la Tierra. «Todo nuestro sistema solar está realmente gobernado por la actividad que proviene del Sol», dijo Nicola Fox, director de la división de heliofísica de la NASA, en una sesión informativa previa al lanzamiento del 7 de febrero en el Centro Espacial Kennedy.

Eso incluye, dijo, comprender las tormentas solares y cómo pueden representar un peligro para las misiones humanas más allá de la órbita terrestre. «A medida que la NASA avanza para regresar a la Luna, Marte y más allá con nuestro programa Artemis, las misiones como Solar Orbiter que se unen a nuestra flota se vuelven realmente críticas».

Lo que diferencie al Solar Orbiter será su capacidad de observar los polos del Sol. La nave espacial realizará una serie de sobrevuelos por Venus para aumentar la inclinación de la órbita alrededor de la estrella, lo que le permitirá ver sus polos. Para el 2025, la órbita estará inclinada de tal manera que la nave espacial esté a una latitud solar de 17 grados cuando se acerque más al sol, llegando a 33 grados en el 2029.

«La clave del Solar Orbiter es que estará saliendo de la eclíptica, ese plano donde todos los planetas orbitan, para darnos vistas sin precedentes de los polos», dijo Fox. La única otra nave espacial que observó los polos fue la misión Ulysses de la ESA / NASA, lanzada en 1990, pero esa nave espacial no tenía cámara. «Solar Orbiter está diseñado para funcionar y poder desbloquear estos misterios».

La misión está diseñada para durar al menos 10 años. Durante gran parte de esa misión, coordinará sus observaciones con la sonda solar Parker. Las dos naves espaciales podrán proporcionar observaciones conjuntas complementarias.

El lanzamiento de Solar Orbiter es el último de una serie de hitos importantes para el campo de la heliofísica, incluidas las operaciones en curso de Parker Solar Probe y la finalización del telescopio solar Daniel K. Inouye en la isla hawaiana de Maui.

«Es una época de oro para la física solar en este momento», dijo Fox durante una teleconferencia mediática del 27 de enero sobre la misión. «Es un buen momento para ser heliófísico».

Fuente: Space.com

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