Una ola de calor gigante del océano llamada ‘The Blob’ habría acabado con más de un millón de aves marinas

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Un millón de aves marinas que murieron a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos fueron probablemente víctimas de una ola de calor marina sin precedentes en el Pacífico. Se espera que tales eventos sean más frecuentes debido al cambio climático.

El murre común (Uria aalge) es una ave marina en blanco y negro que alcanza aproximadamente 30 cm de largo y puede sumergirse cientos de metros en el agua en busca de presas. Estas aves marinas se deleitan con pequeños «peces forrajeros» como sardinas, arenques y anchoas, y necesitan consumir aproximadamente la mitad de su peso corporal todos los días para sobrevivir.

Pero hace unos años sus vidas sufrieron un cambio inesperado. En el 2013, las aguas superficiales comenzaron a calentarse frente a la costa del Pacífico, un fenómeno que se conoció como «the blob» (en español «la gota»). Estas aguas más cálidas, la ola de calor oceánica más poderosa que se haya registrado, continuaron hasta el 2015. Las aguas se calentaron aún más cuando el fenómeno de El Niño llegó ese mismo año y el 2016.

Las cálidas aguas causaron problemas a las criaturas tanto en tierra como en el agua. En aquel entonces varias especies experimentaron muertes en masa similares, incluidos frailecillos copetudos, leones marinos, ballenas barbadas y los mérgulos sombríos.

Entre el 2015 y el 2016, 62 000 aves entre muertas y moribundas llegaron a las costas del Pacífico desde California hasta Alaska. Según los autores de un estudio publicado en PLOS ONE, hasta ahora, no se había encontrado evidencia de otra cosa que no sea el hambre para explicar esta mortalidad masiva. Estudios previos habían revelado que solo una fracción de las aves marinas muertas llegan a la costa lo cual significa que el número de aves que murieron probablemente llegó a alrededor de 1 millón.

«La magnitud y la escala de este desastre no tienen precedentes», dijo en el comunicado el autor principal John Piatt, biólogo investigador del Centro de Ciencias de Alaska del Servicio Geológico de EE. UU. Y profesor afiliado de la Facultad de Ciencias Acuáticas y Pesqueras de la Universidad de Washington. «Fue sorprendente y alarmante, y una advertencia de bandera roja sobre el tremendo impacto que el calentamiento oceánico sostenido puede tener en el ecosistema marino».

Además, cerca de dos tercios de las aves fueron asesinadas como adultos, lo que fue un «golpe sustancial para las poblaciones reproductoras», escribieron los autores en el estudio.

Estudios anteriores habían encontrado que The blob reducía la cantidad de fitoplancton en el agua y aumentaba el metabolismo de las criaturas de sangre fría como el zooplancton, los peces forrajeros pequeños y los peces depredadores más grandes como el salmón y el abadejo.

Eso significa que los peces depredadores, que compiten por alimentos similares a los murres, necesitaban comer más peces forrajeros de lo habitual para sobrevivir. Si bien The blob ya no está, los científicos identificaron recientemente otra ola de calor marino que se forma en la costa de Washington y llega al Golfo de Alaska.

Los científicos están convencidos de que todo esto demuestra que un mundo oceánico más cálido es un entorno muy diferente y un ecosistema costero muy diferente para muchas especies marinas especialmente las aves, ya que como miembros muy visibles de ese sistema, son los referentes de ese cambio.

Fuente: New Scientist.

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