Uso del mercurio pudo haber contribuido al abandono de la ciudad maya de Tikal

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Uso del mercurio pudo haber contribuido al abandono de la ciudad maya de Tikal

El Templo del Gran Jaguar ubicado en la Gran Plaza en las ruinas de Tikal. (Fuente: National Geographic)

Una de las razones por las cuales las civilizaciones antiguas se establecían al lado de los ríos era para desarrollar una actividad agrícola y mejorar la producción de su fauna, pero también porque encontraban propiedades beneficiosas en el agua para la salud de su población. Si no se tenían estos recursos esto podría propiciar el abandono de esas tierras.

Una nueva investigación publicada en Nature por la Universidad de Cincinnati, sugiere las causas de por qué los pobladores de la ciudad de Tikal, perteneciente al Imperio Maya e importante urbe durante esta era precolombina – alcanzó las 100 mil personas en su época de auge – decidió a mediados del siglo IX abandonar su lugar de influencia.

Hay que indicar que el éxodo de pueblos mayas no era una práctica común pero sí se tiene información que otras ciudades como Palenque, Copán o Calakmul corrieron similar suerte. Poco a poco fueron siendo abandonadas y este éxodo es un misterio en el que los historiadores se han comenzado a interesar para intentar revelar las razones del declive del imperio.

¿Por qué las personas de aquella época abandonaban sus ciudades? Las posibilidades son innumerables, y seguramente este nuevo descubrimiento se sume a la lista, pero al menos apunta a un elemento menos analizado: el abandono por impacto ambiental. Así es, incluso en aquella época los pueblos también contaminaban.

Mapa de la cuenca del núcleo del sitio de Tikal. El área roja en el medio del mapa representa la parte del núcleo del sitio que drena en los Depósitos del Templo y el Palacio. Fuente: Nature.

Anteriormente se había confirmado que los pueblos mayas sufrieron sequías y falta de agua. Ahora se sabe que fue parte de un colapso ecológico que derivó en hambrunas. Ya anteriormente hemos mencionado en este portal que factores climatológicos pueden afectar la caída de los sistemas políticos. En este escenario ha sido mucho más dramático: los mayas contaminaron sus propias reservas de agua, al punto que, al volverlas tóxicas, tuvieron que abandonarlas.

El equipo de arqueólogos de la universidad excavó hasta en diez puntos diferentes alrededores de los acuíferos de la ciudad. Tras analizar tanto los elementos químicos que quedaron y el ADN de los sedimentos determinaron dos cambios en el agua en la época que Tikal fue abandonado.

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Encontraron un considerable aumento de dos tipos de cianobacteria: Planktothrix y Microcystis. Este tipo de microalgas siempre estuvo presente en el agua, pero en el siglo IX experimentaron una alta densidad que – según el estudio – hizo que el agua de las reservas de Tikal se volviera verdosa y en especial no apta para el consumo humano.

«La conversión de los reservorios centrales de Tikal de lugares que sostienen la vida a lugares que inducen enfermedades habría ayudado a provocar el abandono de esta magnífica ciudad«, escribieron los investigadores.

El aumento de estas algas tuvo que ver con sequías prolongadas, pero entre otro de los factores fue el segundo descubrimiento: un aumento de mercurio. La importancia de este estudio ha sido comprobar que la concentración de mercurio fue dada a través de los propios habitantes que fueron quienes la llevaron a sus aguas.

¿De dónde viene el mercurio? La probabilidad es que se origine de lo que quedaba al realizar pigmentos para sus edificios y monumentos. Entre ellos utilizaban el cinabrio, un mineral de color rojo que no es otra cosa que sulfuro de mercurio (con 15% de azufre). Es tóxico incluso al tocarlo. La precaución que podrían haber tomado para evitar esto fue desechar el material a las aguas.

Lecturas de mercurio de cuatro reservorios principales con la curva de población Tikal 2 en el fondo. Los niveles máximos de mercurio coinciden con el apogeo de la población del período Clásico Tardío / Clásico Terminal justo antes del abandono de Tikal. (Fuente: Nature)

La hipótesis es que enviaron gran parte de estos desechos a través de los canales acuíferos. Ahí los pobladores terminaban por consumir el agua y envenenase a ellos o al mismo cultivo. Esta situación pudo entonces acelerar el abandono de distintos grupos de este pueblo.

¿Podemos decir entonces que los Mayas eran un pueblo que contaminaba? La respuesta es que si bien utilizaban productos tóxicos no tenían la información o no consideraban tan importante este hecho para entender cómo el impacto de sus actividades producía este tipo de problemas ambientales.

Fuente: ScienceAlert

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