Encuentran la estrella más rápida, viajando al 8% de la velocidad de la luz

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Encuentran la estrella más rápida, viajando al 8% de la velocidad de la luz

Sagitario A* (Chandra/NASA)

Un equipo de astrónomos encontró la estrella más rápida que alguna vez se ha detectado. En el centro de la galaxia, la Vía Láctea, la estrella orbita el agujero negro supermasivo Sagitario A* a más del 8 por ciento de la velocidad de la luz.  

“Estoy feliz de haber tenido la oportunidad de trabajar y observar el centro galáctico durante los últimos 7 años”, dijo el autor principal Florian Peissker.

Los detalles del estudio, realizado con ayuda del Very Large Telescope de la ESO, se publicaron en The Astrophysical Journal.

La más rápida de todas

En el centro de la galaxia se encuentra un agujero negro supermasivo llamado Sagitario A* (Sgr A*) que tiene una masa similar a 4 millones de soles. Una gran masa produce un campo gravitacional muy intenso, lo que ocasiona que los cuerpos masivos alrededor, como estrellas, se muevan a velocidades súper altas.

En este nuevo estudio, el equipo de científicos descubrió cuál es la estrella más rápida de todas. Su nombre es S4714 y presenta una velocidad 24.000 kilómetros por segundo; es decir, 8 por ciento la velocidad de la luz.

S4714 tiene una órbita extremadamente excéntrica; es decir, tiene una órbita muy alargada. Esto le permite acercarse a Sgr A* a una distancia de tan solo 1.900 millones de kilómetros. Es en este momento donde adquiere su velocidad máxima.

Un grupo de estrellas muy veloces

Anteriormente, se creía que S2, otra estrella orbitando a Sgr A*, era la más rápida de todas. En su aproximación más cercana, la estrella llegaba a tener una velocidad del 3 por ciento de la velocidad de la luz. Además, en su aproximación más cercana, periapsis, la estrella se encontraba a 18.000 millones de kilómetros de Sgr A*.

Sin embargo, el año pasado un nuevo contendiente, S62, apareció para derrocarlo de su lugar. Con una velocidad de 20.000 kilómetros por segundo (o 6,7 por ciento de la velocidad de la luz), la estrella se convirtió en la más rápida. Además, en su periapsis, la estrella se encontraba a 2.400 millones de kilómetros de Sgr A*. S62 también fue detectada por Florian Peissker y su equipo.

El astrofísico no descansó mucho y ahora, después de años de trabajo, descubrió cinco nuevas estrellas S, o estrellas que viajan en órbitas largas y elípticas alrededor de Sgr A*. Estas son S4711, S4712, S4713, la más rápida S4714 y S4715.

Squeezars

El descubrimiento de este grupo de estrellas no solo es increíble por sus velocidades, sino que otorga una luz a los científicos para estudiar un tipo hipotético de estrella conocido como “squeezars”. Estos son estrellas que orbitan tan cerca de los agujeros negros que son comprimidos por las fuerzas de marea del agujero negro.

«Al menos S4711 y S4714 son candidatos para ser squeezars», dijo Peissker. «Yo diría que estoy seguro sobre el S4711 ya que los elementos orbitales son consistentes con las predicciones de Tal Alexander en 2003. En este sentido, S4711 es el primer squeezar detectado».

S4711 es una estrella azul de tipo B que tiene una edad de 150 millones de años aproximadamente. Tiene un periodo orbital de 7,6 años y su distancia más corta a Sgr A* es de 21.500 millones de kilómetros.

De confirmarse que es un squeezar, S4711 podría ayudarnos a comprender las interacciones entre los agujeros negros y las estrellas que eventualmente devoran. Además, podría ayudarnos para probar, con mayor precisión, la relatividad general en estas condiciones.

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